Médula espinal

La médula espinal es la división más caudal del SNC.

La apariencia de la médula es la de un cilindro (del tamaño del dedo meñique) organizado segmentariamente de unos 42 a 45 cm, rodeado lateralmente por los nervios espinales y situada dentro de la columna vertebral.

La médula espinal es muy importante para las actividades de la vida, ya que se encuentran todas las neuronas motoras que inervan los músculos que utilizamos para movernos y también la mayor parte de las vías eferentes autónomas. Además, la médula recibe todas las aferencias sensoriales procedentes del cuerpo y parte de la cabeza. Pero la médula no es sólo un “lugar de paso”, sino que lleva a cabo las operaciones de procesamiento iniciales de la mayor parte de la información que le llega.

Anatomía macroscópica de la médula espinal

La médula de un ser humano es relativamente pequeña, ya que tiene una longitud de unos 42 a 45 cm y pesa unos 45 g.

La médula, como el resto de tejido nervioso, es muy delicada y, por tanto, tiene sistemas de protección, entre los que destaca la columna vertebral.

La médula espinal está protegida por las vértebras, las meninges y el líquido cefalorraquídeo.

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La columna vertebral está formada por veinte y cuatro vértebras individuales que se corresponden con las regiones cervical (cuello), torácica (pecho) y lumbar (parte inferior de la espalda) y por las vértebras de la porción sacra y coxígea (en la zona pélvica).

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La médula espinal atraviesa el agujero de las vértebras, desde la primera vértebra cervical (en la base del cráneo) hasta el margen superior de la segunda vértebra lumbar y, por tanto, es más corta que la columna vertebral (representa unos 2 / 3 de la longitud de la columna).

La médula espinal, como el resto del SNC está protegida por un sistema de membranas, las meninges: duramadre, aracnoides y piamadre.

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Los nervios espinales

La médula está rodeada lateralmente por los nervios espinales, axones de neuronas que entran y salen de la médula espinal y la comunican con el resto del cuerpo. De la médula entran y salen treinta y un pares de nervios, uno para cada lado de la médula:

  • 8 cervicales
  • 12 torácicos
  • 5 lumbares
  • 5 sacras
  • 1 coxígeo

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Cada nervio espinal sale por el espacio existente entre dos vértebras. En los adultos, la médula espinal es más corta que la columna vertebral, por lo tanto, en los segmentos inferiores de la médula los nervios deben buscar su salida en niveles muy inferiores, de modo que las raíces lumbosacras forman la cola de caballo.

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El cilindro formado por la médula no tiene el mismo diámetro en todas partes, sino que es más grueso a la altura cervical (intumescencia o dilatación cervical, inervación de los brazos) ya la altura lumbosacro (intumescencia lumbar, inervación de piernas). Estas dilataciones se corresponden a regiones de la médula que inervan extremidades.

Raíces

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Cada nervio espinal está formado por una raíz dorsal o posterior y una raíz ventral o anterior.

Cada raíz dorsal, poco antes de unirse con la raíz ventral para formar un nervio espinal, se ensancha y forma un ganglio (agrupación de cuerpos celulares).

Las raíces dorsales

Son fibras aferentes que llevan información sensorial hacia la médula. Estas neuronas sensoriales tienen su cuerpo celular en los ganglios dorsales. Son neuronas en T (pseudomonopolars).

Las raíces ventrales

Son fibras eferentes que llevan información motora desde la médula hacia los músculos. Estas neuronas (multipolares tipo Golgi I) tienen su cuerpo celular en la médula.

Dermatomas

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Cada nervio espinal se corresponde con un segmento de la médula (o metámeros), y cada metámero inerva un segmento del cuerpo (dermatoma). Además, cada nervio lleva la información sensorial y motora correspondiente a una mitad del cuerpo, es decir, un nervio que sale de la médula por el lado derecho llevará información motora y sensorial de la parte derecha del cuerpo correspondiente y un nervio que sale por la parte izquierda llevará de la parte izquierda del cuerpo correspondiente.

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Por tanto, en la médula podemos distinguir diferentes segmentos medulares, cada uno de los cuales está vinculado a un nervio espinal. En realidad, hay bastante superposición en la inervación de zonas adyacentes.

Surcos

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En la superficie de la médula hay una serie de surcos. Podemos distinguir varios surcos tanto en la cara ventral como dorsal de la médula.

En la cara ventral

  • Fisura media ventral.
  • Surco ventrolateral: marca la salida de las raíces ventrales.

En la cara dorsal

  • Surco medio dorsal.
  • Surco dorsolateral: marca el lugar de entrada de las raíces dorsales.

Descripción de la sección de la médula

Las secciones transversales de la médula espinal nos muestran una clara división entre sustancia blanca (exterior) y sustancia gris (interior).

La estructura fundamental de la médula se mantiene a lo largo de toda su extensión, aunque varían las proporciones.

La sustancia gris

  • La sustancia gris tiene forma de H (de mariposa). En medio hay un canal central, por donde circula el líquido cefalorraquídeo.
  • Consta de cuernos ventrales y cuernos dorsales, y de una zona intermedia. En algunos niveles (torácicos y lumbares altos), también hay un pequeño cuerno lateral (neuronas simpáticas eferentes.)

La sustancia blanca

  • Se puede dividir en columnas: columna dorsal, columna lateral y columna ventral.
  • Está formada por axones ascendentes y descendentes que unen la médula con el encéfalo.

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Teniendo presente la anatomía macroscópica y la organización interna de la médula, podemos trazar el camino que siguen la información sensorial y motora cuando entran y salen de la médula.

La información sensorial

Llega a la médula a través de las neuronas sensoriales primarias, que tienen el soma en los ganglios dorsales, y viajan por la raíz dorsal.

Cuando entran en la médula, estas neuronas sensoriales primarias pueden hacer lo siguiente:

  • Sinaptar con neuronas de la sustancia gris ipsolateral de la médula (básicamente cuerno dorsal).
  • subir directamente sin cruzar la línea media hasta los núcleos de relevo del bulbo. Las células de relieve de la médula espinal o del bulbo proyectan sus axones hacia las estructuras más rostrales.

La información motora

Sale de la médula por axones que viajan por la raíz ventral y que inervan los músculos esqueléticos.

Los cuerpos celulares de estas neuronas se encuentran en los cuernos ventrales de la sustancia gris de la médula.

Su actividad está controlada por vías que bajan por la sustancia blanca medular desde estructuras superiores (corteza y tronco del encéfalo), y por circuitos reflejos de la misma médula.

Aspectos funcionales

  • La médula hace funciones muy importantes para el funcionamiento general de la SN. Estas funciones son tanto sensoriales como motoras.
  • La médula recibe información sensorial (aferencias sensoriales), tanto somáticas como viscerales, del cuerpo (tronco y extremidades) y parte de la cabeza.
  • La médula hace un primer procesamiento de la información y envía esta información sensorial hacia el encéfalo.
  • La médula también utiliza esta información, con independencia del encéfalo, para la ejecución de respuestas reflejas.
  • Ejecuta las órdenes descendientes del encéfalo para controlar posiciones y movimientos.
Sistema nervioso central y periférico

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