El Hipocampo

Estructura y localización del  hipocampo

El hipocampo, que en latín significa “caballito de mar”, se llama así por su forma. Es parte de un sistema que dirige muchas funciones corporales: el sistema límbico. Este sistema se encuentra en el lóbulo temporal medial del cerebro, cerca del centro del cerebro.

El hipocampo se sitúa en la pared externa de los ventrículos laterales del cerebro. Se comunica con diversas regiones de la corteza cerebral llamadas formación hipocampal, entre las que se encuentran la circunvolución dentada, la corteza entorrinal y el cuerpo mamilar.

Hipocampo
Formación hipocampal

El hipocampo, mediante sus conexiones, envía y recibe información de zonas muy relacionadas con el procesamiento de la información emocional, como la amígdala, el córtex prefrontal y / o la corteza cingular.

Funciones del Hipocampo: memoria y regulación emocional

Teorías del procesamiento neural de las emociones como las de Papez o MacLean daban una gran importancia en el hipocampo en la coordinación de la expresión somática de las emociones, a través de sus conexiones con el hipotálamo y los núcleos del tronco del encéfalo y con áreas corticales relacionadas con el sentimiento consciente de la emoción, como la corteza cingulada, la corteza parahipocampal y / o la corteza prefrontal.

Hoy en día, se ha visto que el hipocampo está más relacionado con procesos de aprendizaje y memoria, que de procesamiento emocional.

El hipocampo participa en el almacenamiento de memoria a largo plazo, que incluye el conocimiento y las experiencias todo pasado. En particular, el hipocampo parece jugar un papel importante en la memoria declarativa, un tipo de memoria que se encarga de almacenar información sobre los acontecimientos, por ejemplo nombres, fechas, eventos, etc.

En cambio el hipocampo no está involucrado con la memoria a corto plazo y la memoria procedimental (regula los recuerdos de cómo hacer las acciones motrices, como caminar). Estos se manejan principalmente por la corteza y el cerebelo.

Por otro lado, las neuronas que siguen naciendo en el hipocampo durante la vida adulta, borran viejos recuerdos para ayudar a formar los nuevos.

También se ha podido determinar que la amígdala es el nexo de unión funcional y anatómico entre las respuestas y los aspectos del procesamiento cognitivo emocional, y no el hipocampo, como se pensaba en un principio.

Lesiones del hipocampo

Las personas que por algún motivo han perdido la función de las principales partes del sistema límbico, pero todavía mantienen las del hipocampo, tienen memoria únicamente a largo plazo y no son capaces de registrar cualquier nuevos recuerdos o funciones.

Cuando alguien padece algún tipo de demencia como la enfermedad de Alzheimer, una de las primeras zonas que empieza a dañarse es el hipocampo. Por este motivo las personas que comienzan a perder su capacidad para formar nuevos recuerdos así como recordar información reciente. Sin embargo, y aunque el hipocampo se encuentre muy deteriorado, generalmente los recuerdos más antiguos tardan mucho más en desaparecer.

El septum

El área septal, o septum, se localiza en posición anterior en el hipocampo, formando la pared medial del ventrículo lateral. Por su relación, anatómicamente hablando, con estructuras como la amígdala, el hipotálamo o la formación hipocampal, el área septal parecería una estructura relacionada con los sistemas neurales de las emociones. Pero los estudios experimentales únicamente demuestran pequeñas relaciones funcionales con el procesamiento de la información emocional.

Las lesiones del septum

Se ha podido comprobar en estudios de laboratorio, que la lesión de los núcleos septales produce hiperreactividad y un aumento de las conductas agresivas en ratas. Este efecto se disipa dos semanas después de la lesión, momento en el que el animal se vuelve muy manos y pierde su rango social al grupo.

La estimulación eléctrica del tabique produce alteraciones de determinadas respuestas autonómicas.

Así pues, la implicación del área septal en las emociones es indirecta.

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