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El sistema nervioso periférico (SNP) es la parte del sistema nervioso formado por todos los nervios que se encuentran fuera del sistema nervioso central (SNC). Los nervios son haces de fibras neuronales (axones) que se agrupan para transportar información desde y hacia el SNC.

Función del Sistema Nervioso Periférico (SNP)

El cerebro es el órgano que codifica las señales externas y decide cómo responder ante lo que sucede a nuestro alrededor. El sistema nervioso periférico es quien le envía la información y, tras evaluarla, el cerebro manda las respuestas apropiadas a las partes del cuerpo necesarias, como pueden ser los músculos o los órganos.

Así pues, la función principal del SNP es conectar el SNC con los órganos, las extremidades y la piel. Sus nervios se extienden desde el sistema nervioso central hasta las áreas más externas del cuerpo. El sistema periférico permite que el cerebro y la médula espinal puedan enviar y recibir información a otras áreas del cuerpo, lo que nos permite reaccionar a los estímulos en nuestro entorno.

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Las neuronas del sistema nervioso periférico no toman decisiones complejas sobre la información que llevan. Las decisiones apropiadas se toman en el cerebro y la médula espinal. Sin embargo, sin la capacidad del sistema nervioso periférico para llevar la información sensorial y motora, sería imposible para una persona caminar, hablar, ir en bicicleta o incluso mirar televisión. Sin la capacidad de captar información y enviar respuestas, el cerebro sería inútil.

Anatomía del Sistema Nervioso Periférico SNP

El sistema nervioso periférico está formado por todos los nervios periféricos que recorren el cuerpo, y se divide en:

El Sistema Nervioso Somático (SNS)

El sistema somático es la parte del sistema nervioso periférico responsable de llevar la información sensorial y motora hacia y desde el sistema nervioso central.

El nombre del sistema nervioso somático viene de la palabra griega soma, que significa “cuerpo” y es el responsable de transmitir tanto la información sensorial, como el movimiento voluntario que se deriva de esta información tras ser evaluada por el cerebro. El sistema está formado por los nervios de los receptores sensoriales del cuerpo, con unas ramas de nervios aferentes que llevan información de los receptores somáticos al SNC y unas fibras eferentes que llevan los impulsos nerviosos del SNC al resto del cuerpo.

Los dos tipos principales de neuronas que encontramos en el SNS se llaman:

Neuronas sensoriales (o neuronas aferentes): llevan información de los nervios al sistema nervioso central. Son estas neuronas sensoriales las que nos permiten recoger la información sensorial y enviarla al cerebro y a la médula espinal.

Neuronas motoras (o neuronas eferentes): que transportan información del cerebro y la médula espinal a las fibras musculares de todo el cuerpo. Estas neuronas motoras nos permiten tomar medidas físicas en respuesta a estímulos en el medio ambiente.

El Sistema Nervioso Autónomo (SNA)

El sistema autónomo es la parte del sistema nervioso periférico responsable de regular las funciones corporales involuntarias, como el flujo sanguíneo, los latidos cardíacos, la digestión y la respiración. En otras palabras, es el sistema autónomo el que controla los aspectos del cuerpo que generalmente no están bajo control voluntario. Este sistema permite que estas funciones se lleven a cabo sin necesidad de pensar o de que ocurran conscientemente.

Este sistema se divide en dos ramas:

El sistema nervioso simpático

El sistema simpático es el encargado de regular las respuestas de lucha o huida. Moviliza al cuerpo para responder en una situación de peligro y prepara al cuerpo para gastar energía y hacer frente a posibles amenazas en el medio ambiente. Cuando se necesita entrar en acción, el sistema simpático desencadena una respuesta aumentando la frecuencia cardíaca y respiratoria, incrementando el flujo sanguíneo de los músculos, activando la secreción de sudor y dilatando las pupilas. Esto permite que el cuerpo responda rápidamente en situaciones que requieren una acción inmediata. En algunos casos, podemos quedarnos y luchar contra la amenaza, mientras que en otros casos podemos huir del peligro.

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El sistema nervioso parasimpático

El sistema parasimpático ayuda a mantener las funciones normales del cuerpo y a conservar los recursos físicos y la energía. Controla las operaciones normales del cuerpo como la digestión, la presión arterial y la frecuencia cardíaca. También nos a volver a la actividad normal después de una emergencia.

Tras una amenaza o situación de peligro, este sistema reducirá la frecuencia cardíaca y respiratoria, reducirá el flujo sanguíneo, relajará los músculos. Esto nos permite devolver nuestro cuerpo a un estado de reposo normal.

Nervios del sistema nervioso periférico

Los nervios que componen el SNP son en realidad los axones o haces de axones de las células neuronales. En algunos casos, estos nervios son muy pequeños, aunque algunos paquetes nerviosos son tan grandes que el ojo humano los puede llegar a ver.

Hay 12 pares de nervios craneales, que salen del cráneo a través de varias aberturas craneales. Hay 31 pares de nervios espinales, cada uno identificado por su asociación con la vértebra desde donde el nervio sale del canal vertebral.

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Nervios craneales

Los nervios craneales son 12 pares de nervios que pasan a través de pequeños agujeros en la base del cráneo. Estos nervios son responsables de llevar información y conectar el cerebro a diferentes partes del cuerpo (órganos sensoriales, motores, músculos, órganos, etc.)

Lo que hace únicos y especiales a los nervios craneales es que salen directamente del cerebro sin pasar por la médula espinal. Es decir, están ubicados en la parte inferior del cerebro y atraviesan agujeros en la base del cráneo para llegar a su destino. Curiosamente, estos nervios no solo se dirigen a áreas como la cabeza, sino que también se extienden a otras partes, como el cuello o la zona torácica (nervio vago).

Cada nervio craneal está emparejado y se encuentra presente en ambos lados del cráneo, hemisferio derecho e izquierdo. A estos doce nervios se les han asignado los números romanos I-XII.

La numeración de los nervios craneales se basa en el orden en que surgen del cerebro y la función que realizan.

12 pares de nervios craneales según su posición

Los nervios craneales que emergen:  

  • Sobre el tallo cerebralestán el par I y el par II
  • Desde el mesencéfaloson el par III y IV
  • Desde la plataforma(o puente de Varolius) son los nervios craneales V, VI, VII y VIII.
  • Desde el bulbo raquídeolos pares craneales IX, X, XI y XII.

 12 pares de nervios craneales según su función

  • Función sensitiva: formada por los pares craneales I, II, VI y VIII.
  • Asociado a la movilidad ocular y los párpados: pares craneales III, IV y VI.
  • Relacionado con la activación del músculo del cuello y la lengua: nervios craneales XI y XII.
  • Función mixtaconsiderada: pares craneales V, VII, IX y X.
  • Como fibras parasimpáticas: III, VII, IX y X.

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Función de los 12 nervios craneales

I- Olfatorio

Es el primero de los 12 pares de nervios craneales. Es un nervio sensorial, a cargo de transmitir estímulos olfativos desde la nariz hasta el cerebro. Su origen real está dado por las células del bulbo olfatorio. Es el par craneal más corto de todos.

II- Óptico

Es el segundo de los 12 pares y es responsable de llevar los estímulos visuales desde el ojo hasta el cerebro. Está hecho de axones de las células ganglionares de la retina, que llevan la información de los fotorreceptores al cerebro, donde más tarde se integrará e interpretará. Sale del diencéfalo.

III- Oculomotor

Este nervio craneal también se conoce como el nervio motor ocular común. Es el tercero y controla el movimiento ocular y también es responsable del tamaño de la pupila. Se origina en el mesencéfalo.

IV- Troclear

Este nervio tiene un motor y funciones somáticas que están conectadas al músculo oblicuo superior del ojo, pudiendo hacer que los globos oculares se muevan y roten. Su núcleo también se origina en el mesencéfalo y el nervio motor ocular. Es el cuarto de los 12 pares de nervios craneales.

V- Trigémino

Es un nervio craneal mixto (sensible, sensorial y motor), siendo el más grande de todos los nervios craneales, es el quinto de los 12 pares de nervios. Su función es llevar información sensible a la cara, para transmitir información para el proceso de masticación. Las fibras sensoriales transmiten sensaciones de tacto, dolor y temperatura desde la parte frontal de la cabeza, incluida la boca y también desde las meninges.

VI- Abducente

También se conoce como el nervio craneal del motor ocular externo y es el sexto de los 12 pares. Es un par motor craneal, responsable de transmitir los estímulos motores al músculo recto externo del ojo y, por lo tanto, permite que el ojo se mueva hacia el lado opuesto al que tenemos en la nariz.

VII- Facial o Intermedio

Este es otro par craneal mixto ya que consiste en varias fibras nerviosas que realizan diferentes funciones, como ordenar los músculos de la cara para crear expresiones faciales y también enviar señales a las glándulas salivales y lagrimales. Por otro lado, recolecta información de sabor a través de la lengua. Es el séptimo de los 12 pares de nervios craneales.

VIII- Vestíbulo-Coclear o auditivo

Es un nervio craneal sensorial. También se conoce como el nervio auditivo y vestibular, formando así vestibulococlear. Él es responsable del equilibrio y la orientación en el espacio y la función auditiva. Es el octavo de los 12 pares.

IX- Glosofaríngeo

Es un nervio cuya influencia radica en la lengua y la faringe. Recoge la información de las papilas gustativas (lengua) y la información sensorial de la faringe. Lleva órdenes a la glándula salival y varios músculos del cuello que ayudan a tragar. También monitorea la presión sanguínea. Es el noveno de los 12 pares de nervios.

X-Vago

Este nervio también se conoce como neumogástrico. Sale del bulbo raquídeo y suministra nervios a la faringe, el esófago, la laringe, la tráquea, los bronquios, el corazón, el estómago y el hígado. Al igual que el nervio anterior, influye en la acción de tragar, pero también en el envío y la transmisión de señales a nuestro sistema autónomo, para ayudar a regular la activación y controlar los niveles de estrés o enviar señales directamente a nuestro sistema simpático. Es el décimo de los 12 pares de nervios craneales.

XI-Accesorio

El undécimo par craneal se llama nervio espinal. Gobierna los movimientos de la cabeza y los hombros mediante el suministro de los músculos esternocleidomastoideo y trapecio en las regiones (anterior y posterior) del cuello. El nervio espinal también nos permite arrojar nuestras cabezas hacia atrás. Por lo tanto, diríamos que interviene en los movimientos de la cabeza y los hombros.

XII-Hipogloso

Es el duodécimo y último par craneal, se trata de un nervio motor que, como el vago y el glosofaríngeo, está involucrado en los músculos de la lengua, la deglución y el habla.

Nervios espinales

De cada segmento de la médula espinal surge un nervio espinal y se nombran de acuerdo a la zona donde emerge y pasa a través de los huesos en las vértebras espinales.

Los 31 pares de nervios espinales son:

  • 8 nervios cervicales (C1-C8) que salen de la columna cervical; hay 8 nervios cervicales, pero solo 7 vértebras cervicales.
  • 12 nervios torácicos (T1-T12) que salen de la columna torácica.
  • 5 nervios lumbares (L1-L5) salen de la columna lumbar, o sea, desde la región inferior de la espalda.
  • 5 nervios sacros (S1-S5) que salen del hueso sacro, la placa ósea en la base de la columna vertebral.
  • 1 nervio coccígeo que emerge del hueso coccígeo o cóccix.

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Cada nervio espinal está unido a la médula espinal por dos raíces: una raíz sensorial dorsal (aferente) y una raíz motora ventral (eferente). Las fibras de la raíz sensorial llevan impulsos sensoriales a la médula espinal: dolor, temperatura, tacto y sentido de posición (propiocepción), desde los tendones, las articulaciones y la superficie del cuerpo.

Desde el nervio espinal, los axones salen a través de una rama dorsal y ventral, que luego forman nervios periféricos, proporcionando inervación motora y sensorial a todo el cuerpo.

El Sistema Nervioso Periférico, anatomía y función
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