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Seguro que has escuchado alguna vez hablar de la serotonina, un neurotransmisor que tiene mucho que ver con el estado de ánimo y cuya falta se relaciona con estados como la depresión. La serotonina es muy importante para nuestra supervivencia y bienestar y hoy hablamos de la estructura cerebral que hace posible su creación: el núcleo del Rafe.

¿Qué es el núcleo de la Rafe?

La palabra “Rafe”, en griego, se refiere a una cresta que separa dos zonas simétricas de un órgano o tejido. Así, el núcleo del Rafe es un conjunto de grupos de neuronas que se encuentran en la línea media del tronco del encéfalo. El tronco del encéfalo, a su vez, se constituye de varias zonas muy importantes como el mesencéfalo, el puente y el bulbo raquídeo y se encarga de comunicar la médula espinal y los nervios de la periferia con las diferentes zonas del encéfalo, ademas de participar en diferentes funciones muy importantes como el mantenimiento de la respiración.

En esta zona descansa el núcleo de la Rafe junto a estructuras tan importantes como el puente o el cerebelo. Además, este núcleo forma parte de la formación reticular, una de las zonas más primitivas del encéfalo que se encarga de controlar los ritmos de sueño.

Anatomía del Núcleo de la Rafe

El núcleo del Rafe se divide en seis pequeños núcleos. Algunos de estos núcleos se ubican en la zona rostral, más cerca de la zona superior del tronco encefálico, mientras que otros se encuentran en el grupo caudal, la zona más baja.

En la zona rostral se encuentran el 85% de las neuronas serotoninérgicas cerebrales. Esta zona está compuesta por el núcleo del Rafe pontis y el núcleo central superior, en la zona del puente y el Núcleo del rafe dorsalis, en la zona del mesencéfalo. Estos núcleos suelen conectarse con las zonas del cerebro en las que se llevan a cabo las funciones superiores, como las zonas frontales, aunque las neuronas del núcleo dorsalis se conectan con numerosas áreas cerebrales como la corteza orbitofrontal o el hipotálamo.

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En la zona caudal existen menos neuronas serotoninérgicas y allí se encuentra el núcleo del Rafe magnus, en la zona del puente, el núcleo obscurus y el núcleo del Rafe pallidus, de menor extensión, en la zona del bulbo raquídeo. Estos núcleos en la zona más baja del tronco cerebral suelen proyectar hacia la médula espinal y el tronco encefálico.

¿Cuál es la función de los núcleos de la Rafe?

La principal de las funciones de estos núcleos el la producción de la serotonina. La serotonina es un neurotransmisor principal para el correcto funcionamiento del sistema nervioso y consigue regular el estado de ánimo controlando emociones negativas como el miedo, la agresividad o la ansiedad, así como su falta puede desembocar en trastornos como la depresión.

El núcleo del Rafe sintetiza este neurotransmisor y lo envía al resto del sistema nervioso consiguiendo que este cumpla con su cometido. Además, estos núcleos contienen otro tipo de neuronas, no sólo las serotoninérgicas, aunque estas se concentran aquí más que en cualquier otro lugar del encéfalo.

Esta generación de serotonina, consigue mantener y regular el estado de ánimo y controlar ciertos comportamientos agresivos. Cuando se usan medicamentos como los ISRS que consiguen inhibir la recaptación de serotonina promoviendo su mayor creación, los estados psicológicos como la depresión se reducen considerablemente, siendo este un tratamiento muy utilizado actualmente.

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Las neuronas que transmiten serotonina llegan a otros puntos del tronco del encéfalo y parecen participar en la regulación del ritmo circadiano que esta gran estructura consigue controlar. Así, el núcleo del Rafe se encuentra también involucrado en la regulación de los ciclos de sueño-vigilia, trabajando acorde con el hipotálamo con el que llevará a cabo una retroalimentación sobre los niveles de alerta y vigilia produciendo más o menos serotonina.

Parece que además, los núcleos del Rafe, sobre todo el núcleo magnus y el núcleo dorsal, se encuentran implicados en los procesos de inhibición del dolor. Las proyecciones de los núcleos del Rafe llegan hasta la médula espinal y allí inhiben a las neuronas del asta dorsal que se encargan de transmitir la información del dolor. Así, el sistema nervioso consigue regular la intensidad de esta sensación. Como vemos, muchos son los cometidos de esta interesante estructura de la cual, sin embargo, aun no conocemos todas sus funciones y secretos por descubrir, así como del neurotransmisor que más se asocia a ella: la serotonina.

Enlaces de interés

https://www.sciencedirect.com/topics/neuroscience/raphe-nuclei
http://neuronbank.org/wiki/index.php/Raphe_Nuclei
https://www.frontiersin.org/articles/10.3389/fnint.2013.00060/full

Núcleos de la Rafe, anatomía y función
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