miedo
El miedo

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¿Qué es el miedo?

El miedo es una reacción que se genera en el cerebro y que empieza con un estímulo estresante y termina con la liberación de sustancias químicas que provocan que se acelere el corazón, que la respiración vaya más rápida y aumente la energía de los músculos, además otras cosas, y este proceso se conoce como respuesta de lucha o huida. El estímulo que genera el miedo podría ser una araña, un auditorio lleno de gente esperando a que hablemos, un jarrón que se cae ruidosamente o un tigre que parece que viene a atacarnos.

El cerebro es un órgano profundamente complejo. Posee más de 100 mil millones células nerviosas o neuronas que comprenden una intrincada red de comunicaciones y que son el punto de partida de todo lo que sentimos, pensamos y hacemos. Algunas de estas comunicaciones conducen al pensamiento y la acción consciente, mientras que otras producen respuestas autonómicas. La respuesta de miedo es casi totalmente autónoma: No somos plenamente conscientes de lo que ocurre hasta que han empezado las respuestas químicas y fisiológicas.

Dado que las células en el cerebro están constantemente transfiriendo información y desencadenando respuestas, hay al menos una docena de áreas del cerebro que de alguna forma se encuentran involucradas en el miedo. Pero la investigación ha descubierto que ciertas partes del cerebro desempeñan un papel más importante en el proceso, y son las siguientes:

  • El tálamo: decide dónde enviar los datos sensoriales que nos entran por los ojos, los oídos, la boca, la piel…
  • La corteza sensorial: interpreta los datos sensoriales.
  • El hipocampo: almacena y recupera los recuerdos conscientes, procesa conjuntos de estímulos para establecer el contexto.
  • La amígdala: decodifica las emociones, determina posible amenaza y busca en nuestros recuerdos si debemos tener miedo.
  • El hipotálamo: activa la respuesta de “lucha o huida”.

Así pues, todo empieza con un estímulo que nos provoca miedo y termina con la respuesta de lucha o huida.

¿Cómo generamos el miedo? Biología del miedo

El lugar donde generamos el miedo es el cerebro y como ya sabemos se trata de un proceso inconsciente. Pero hay dos vías involucradas en la respuesta de miedo: la primera vía es rápida, casi instantánea y desordenada, mientras que la segunda lleva más tiempo y ofrece una interpretación más precisa de los acontecimientos. Ambos procesos ocurren casi simultáneamente.

La primera vía es la más inconsciente y no somos capaces de controlarla en absoluto, la segunda en cambio tiene un objetivo, que es “no correr riesgos.” Imagina que de repente escuchas fuertes golpes en una ventana de tu casa, podría ser el viento, pero también podría ser un ladrón tratando de entrar. Es mucho menos peligroso asumir que es el viento que pensar que pueda ser un ladrón. La primera vía dispara primero y pregunta después. El proceso es el siguiente:

Los golpes en la ventana son el estímulo. Tan pronto como oímos el sonido, el cerebro envía estos datos sensoriales al tálamo. En este punto, el tálamo no sabe si las señales que está recibiendo son señales de peligro o no, pero ya que podrían ser algo preocupante, reenvía la información a la amígdala. La amígdala recibe los impulsos neuronales y toma medidas para protegerse: así que indica al hipotálamo que inicie la respuesta de lucha o de huida que podría salvar tu vida si lo que estás oyendo resulta ser un intruso.

La segunda vía es mucho más reflexiva. Si bien la primera vía está iniciando la respuesta de miedo por si acaso, la otra está considerando todas las opciones. ¿Es un ladrón, o es el viento? El largo proceso es el siguiente:

Cuando tus oídos detectan el sonido, transmiten esta información al tálamo. El tálamo envía esta información a la corteza sensorial, donde se interpreta y da sentido. La corteza sensorial determina que hay más de una interpretación posible de los datos y se lo pasa al hipocampo para establecer el contexto. El hipocampo se hace preguntas como: “¿He sentido este estímulo particular antes? Si es así, ¿qué significaba en este momento? ¿Qué otras cosas están ocurriendo que podría darme pistas sobre si se trata de un ladrón o una tormenta de viento?” El hipocampo podría recoger entonces otros datos como el golpeteo de unas ramas contra la ventana, un aullido sordo exterior o el ruido de algún objeto volando. Teniendo en cuenta esta otra información, el hipocampo determina que los golpes muy probablemente sean resultado del viento. Se envía un mensaje a la amígdala de que no hay peligro, y la amígdala a su vez le dice al hipotálamo frene la respuesta de lucha o huida.

Es por eso que tenemos unos momentos de terror antes de poder calmarnos.

Independientemente de cuál es el camino que estemos hablando, todos conducen al hipotálamo. Si fuera necesario producir la respuesta de lucha o huida, sería el hipotálamo quien activaría a su vez dos sistemas: el sistema nervioso simpático y el sistema adrenal-cortical. El sistema nervioso simpático utiliza las vías nerviosas para iniciar reacciones en el cuerpo, y el sistema adrenal-cortical utiliza el torrente sanguíneo. Los efectos combinados de estos dos sistemas son la respuesta de lucha o huida.

El sistema nervioso simpático envía impulsos a las glándulas y músculos lisos y le dice a la médula suprarrenal que libere la epinefrina (adrenalina) y norepinefrina (noradrenalina) en el torrente sanguíneo. Estas “hormonas del estrés” causan varios cambios en el cuerpo, incluyendo un aumento del ritmo cardíaco y la presión arterial.

Al mismo tiempo, el hipotálamo libera la corticotropina (CRF) en la glándula pituitaria, que activa el sistema adrenal-cortical. La glándula pituitaria (una importante glándula endocrina) secreta la hormona ACTH (hormona adrenocorticotrópica). ACTH mueve a través del torrente sanguíneo y finalmente llega a la corteza suprarrenal, donde activa la liberación de aproximadamente 30 diferentes hormonas que preparan al cuerpo para hacer frente a una amenaza.

La inundación repentina de la epinefrina, la norepinefrina y la de otras hormonas provoca cambios en el cuerpo que incluyen:

  • Aumento de la frecuencia cardíaca y la presión arterial
  • Dilatación pupilar
  • Las venas de la piel se contraen para enviar más sangre a los principales grupos musculares (responsable de la “frialdad” a veces asociados con el miedo)
  • Aumento del nivel de glucosa en sangre
  • Los músculos se tensan, energizados por la adrenalina y la glucosa
  • Relajación del músculo liso con el fin de aportar más oxígeno a los pulmones
  • Los sistemas no esenciales (como la digestión y el sistema inmunológico) se cierran para permitir dar más energía a las funciones de emergencia
  • Hay problemas para concentrarse en tareas pequeñas (el cerebro se centra sólo en cosas “importantes” con el fin de determinar de dónde proviene la amenaza)

Todas estas respuestas físicas están destinadas a ayudar a sobrevivir ante una situación peligrosa.

¿Por qué generamos miedo?

Si no pudiéramos generar miedo, no podríamos sobrevivir por mucho tiempo. Podríamos ir corriendo hacia la carretera, caminar sobre el tejado o acercarnos a serpientes venenosas sin que hiciéramos nada por evitarlo o intentar protegernos. Tanto en los seres humanos como en los animales, los efectos del miedo promueven la supervivencia. A lo largo de la evolución, los genes han transmitido el rasgo del miedo y la respuesta que se activa como algo beneficioso para la vida.

Actualmente la mayoría de nosotros ya no estamos luchando o corriendo para mantenernos con vida como en la naturaleza, pero el miedo está lejos de ser un instinto obsoleto. Todavía sirve al mismo propósito hoy como lo hizo cuando nos salvaba de ser devorados por un león. La diferencia es que ahora caminamos por las calles de la ciudad. Pero la decisión de no tomar ese atajo a través del callejón desierto a la medianoche, se basa en un miedo racional que promueve la supervivencia. Lo que ocurre es que los estímulos han cambiado, pero estamos en peligro tanto hoy como estábamos hace cientos de años, y el miedo sirve para protegernos ahora como lo hizo entonces.

serpiente

La mayoría de nosotros nunca ha estado frente a una plaga, pero nuestro corazón salta cuando vemos una rata. Y es que para los seres humanos hay otros factores que intervienen en el miedo más allá del propio instinto. Los seres humanos tenemos la capacidad de la anticipación, y anticipamos cosas terribles que podrían suceder, cosas que hemos oído hablar, leído o visto en la televisión. La mayoría de nosotros nunca ha experimentado un accidente de avión accidente, pero eso no nos impide agarrarnos fuerte al asiento cuando va a despegar. Lo que ocurre es que anticipar un estímulo miedo puede provocar la misma respuesta que experimentarlo en la realidad, de ahí aparecen las crisis de pánico o los ataques de ansiedad, que son respuestas de miedo anticipatorias y la mayoría de veces sin base real.

Los miedos más comunes y sus orígenes

Una encuesta realizada en 2005, revela los temores más comunes de las personas en los Estados Unidos. La lista de los 10 primeros es la siguiente:

  1. Ataques terroristas
  2. Arañas
  3. Muerte
  4. Fracaso
  5. Guerra
  6. Alturas
  7. Delincuencia / violencia
  8. Estar solo
  9. El futuro
  10. Guerra nuclear

La mayoría de estos temores básicos aparecen en la edad adulta, aunque pueden estar ya presentes en la infancia. Otros miedos comunes son hablar en público, ir al dentista, el dolor, el cáncer y las serpientes. Muchos de nosotros tenemos miedo a las mismas cosas, así que podemos decir que hay ciertos temores que son “universales”.

Algunos estudios muestran que los humanos podrían estar predispuestos genéticamente a temer ciertas cosas nocivas como las arañas, serpientes y ratas, animales que una vez fueron peligros reales para los seres humanos porque eran venenosos o traían enfermedades. El miedo a las serpientes, por ejemplo, se ha encontrado en personas que nunca han estado en presencia de una serpiente. Esto tiene sentido si se piensa en el miedo como un instinto evolutivo incrustado en la conciencia humana.

El psicólogo Martin Seligman realizó un experimento de condicionamiento clásico en el que se mostraban imágenes de ciertos objetos seguido de una descarga eléctrica. La idea era crear una fobia (miedo irracional) hacia el objeto mostrado en la imagen. Cuando la imagen era de algo parecido a una araña o una serpiente, en tan sólo dos a cuatro descargas de establecía la fobia. Cuando la imagen era de algo como una flor o un árbol, se necesitaba mucho más para obtener un verdadero miedo.

Pero si bien puede haber “miedos universales,” también hay temores que son particulares de individuos, comunidades, regiones o incluso culturas. Alguien que creció en la ciudad, probablemente tiene un temor más intenso miedo a ser asaltado que alguien que ha pasado la mayor parte de su vida en una granja. Hay una fobia llamada Taijin kyofusho, que se considera una “fobia culturalmente distintiva de Japón.” El Taijin kyofusho es “el temor de ofender a otras personas por un exceso de modestia o muestra de respeto”. Los rituales sociales complejos que son parte de la vida en Japón han dado lugar a un miedo específico japonés.

Experimentar el miedo de vez en cuando es una parte normal de la vida. Pero vivir con miedo crónico puede ser tanto física como emocionalmente debilitante. Vivir con una respuesta inmune deteriorada y la presión arterial alta causa enfermedad, así como negarse a participar en las actividades diarias por miedo, trae una vida de tristeza y pérdida de valor. Así que si eres de los que el miedo te impide hacer una vida normal, es importante que acudas a un especialista para que te ayude.

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