Biografía de Aaron Beck

Aaron Beck es uno de los fundadores de la terapia cognitiva, una forma de terapia de conversación que incorpora un modelo de procesamiento de información de la psicología humana en lugar de uno basado en el instinto, la motivación o la bioquímica.

Biografía

Aaron Temkin Beck nació el 18 de julio de 1921 en Providence, Rhode Island. Era el menor de cinco hijos.

Aaron T. Beck nació en Providence, Rhode Island, el 18 de julio de 1921, el menor de cinco hijos. Sus dos padres eran inmigrantes judíos rusos en los Estados Unidos. Dos de los hermanos de Beck habían muerto antes de su nacimiento, un hermano mayor en la infancia y una hermana también mayor de gripe en 1919. Como resultado de estas tragedias, la madre de Beck estuvo crónicamente deprimida durante varios años y se volvió sobreprotectora de su hijo menor. Beck llegó a pensar que él era un reemplazo para su hermana, y que su madre estaba decepcionada de que él no fuera una niña.

Cuando Beck tenía siete años, se rompió un brazo en un accidente de patio de recreo. El hueso roto se infectó, lo que resultó en una septicemia generalizada (envenenamiento de la sangre) que lo mantuvo en el hospital el tiempo suficiente para perder el ascenso al segundo grado. Beck recordó más tarde que se sintió “estúpido”: “Fui retenido en primer grado y siempre sentí que era porque era tonto”.

Beck extrañaba a sus amigos y no le gustaba estar un curso por detrás de ellos. Con la ayuda de algunas tutorías de sus hermanos mayores, así como su propia determinación, Beck no solo se encontró con sus antiguos compañeros de clase, sino que terminó siendo promovido un año antes que ellos. Consideró su éxito como un punto de inflexión psicológico. Beck finalmente se graduó a la cabeza de su clase de Hope High School y entró a la Universidad de Brown en el otoño de 1938.

Beck desarrolló varias fobias en el curso de su infancia. Uno era una fobia a la sangre y a las lesiones, que surgió debido a su experiencia con la cirugía de su brazo roto a los siete años. Aparentemente, el cirujano comenzó a hacer la incisión antes de que Beck estuviera completamente anestesiado. Durante el entrenamiento médico de Beck, años más tarde, tuvo que luchar contra la ansiedad y la tendencia a sentirse mareado mientras ayudaba con las operaciones. Se enfrentó a su fobia a la sangre al exponerse gradualmente a las vistas y los sonidos de una sala de operaciones, y al mantenerse ocupado mientras ayudaba con la cirugía.

Una segunda fobia fue el miedo a la asfixia, que aparentemente fue causada por un caso grave de tos ferina, asma crónica infantil y un hermano mayor que solía molestar a Beck poniéndole una almohada sobre la cara. El miedo de Beck a la asfixia también surgió en forma de fobia de túnel; sentiría opresión en el pecho y dificultades para respirar mientras conduce por un túnel. Además, desarrolló miedo a las alturas y a hablar en público. Sostiene que fue capaz de superar estos miedos al trabajarlos cognitivamente. Beck también se basó en sus propias experiencias al escribir su primer libro sobre la depresión, que publicó en 1967. Beck estaba ligeramente deprimido mientras escribía el libro, pero consideraba el proyecto como una especie de autotratamiento.

Con el tiempo Beck decidió especializarse en neurología porque se sintió atraído por el grado de precisión que exige la especialidad de sus practicantes. Mientras completaba una rotación requerida en psiquiatría durante su residencia en el Hospital de Administración de Veteranos de Cushing en Framingham, Massachusetts, se interesó en algunos de los desarrollos recientes en el tratamiento de enfermedades mentales. Beck decidió convertirse en psicoterapeuta.

En 1950, Beck se casó con Phyllis W. Beck y la pareja pasó a tener cuatro hijos. Su hija, Judith S. Beck, también es una influyente terapeuta cognitivo conductual y presidenta del Instituto de Beck para la terapia de comportamiento cognitivo.

Beck y el enfoque cognitivo para tratar la depresión

Desde un principio su intención fue estudiar psiquiatría, pero durante su formación psiquiátrica se interesó por el enfoque psicoanalítico y su forma de entender los trastornos psicológicos. Pasó gran parte de la primera parte de su carrera estudiando e investigando el psicoanálisis, en particular en el uso del tratamiento de la depresión.

Después de unos años de práctica de terapia psicoanalítica, Beck observó que el enfoque no tenía el rigor científico, la estructura y la evidencia empírica de que él deseaba. Sus intereses entonces cambiaron hacia el enfoque cognitivo, y su investigación en esta área se intensificó después de realizar un trabajo en el departamento de psiquiatría de la Universidad de Pennsylvania, donde estableció una clínica de investigación de la depresión.

Beck descubrió fue que sus pacientes deprimidos experimentaban a menudo pensamientos negativos espontáneos sobre sí mismos y lo que les rodeaba. Los pacientes que se centran en estos pensamientos los viven como válidos y realistas.

Se centró entonces en ayudar a los pacientes a identificar estos pensamientos automáticos negativos y sustituirlos por pensamientos más realistas y precisos con el fin de minimizar los patrones de pensamiento distorsionados que contribuyen a la depresión. Beck encontró que para lograr un tratamiento exitoso de cualquier trastorno, la clave consistía hacer conscientes a los pacientes de estos patrones de pensamiento negativo. Este enfoque de tratamiento se llamó entonces terapia cognitivo-conductual (TCC).

Beck construyó su primer modelo cognitivo de depresión, que incorporó tres conceptos específicos: la llamada tríada cognitiva; esquemas o patrones estables de pensamiento; y errores cognitivos, o procesamiento de información defectuoso. Según Beck, la tríada cognitiva abarca la visión de una persona deprimida de sí misma, sus experiencias continuas y su futuro, lo que hace que (o ella) considere las experiencias o interacciones actuales con los demás como derrotas o fracasos, y piense en el futuro como uno de “dificultades incansables, frustración y privación”. Esta tríada de patrones cognitivos negativos genera las perturbaciones emocionales y la pérdida de energía o motivación asociadas con la depresión. A continuación, Beck ideó un enfoque de la terapia destinado a identificar las distorsiones de pensamiento de un paciente.

Beck también diseñó unas pruebas para ayudar a medir si su nueva terapia estaba funcionando o no. De ahí las pruebas psicológicas que llevan su nombre, como el Inventario de depresión de Beck y el Inventario de ansiedad de Beck. Con una forma confiable, estandarizada y científica de medir los sentimientos subjetivos de depresión de una persona, pudo determinar si sus técnicas cognitivas de comportamiento funcionaban. Y lo que encontró cambió el mundo de la psicoterapia para siempre.

Aportación a la Psicología

Beck es ampliamente reconocido como el padre de la terapia cognitiva. La American Psychologist lo nombró uno de sus cinco psicólogos más influyentes de todos los tiempos. Además de sus escalas de valoración, Beck ha publicado más de 600 artículos y 25 libros profesionales a lo largo de su carrera. También ha recibido numerosas distinciones por su trabajo, incluyendo cinco títulos honorarios, el premio Lienhard del Instituto de Medicina por su desarrollo de la terapia cognitiva, y el Premio de Salud Kennedy Comunidad.

También ha sido nombrado una de las personas más influyentes en la salud mental y una de las diez personas más influyentes de la psiquiatría en Estados Unidos. La TCC de Beck ahora se enseña como técnica terapéutica estándar en todos los programas de postgrado en psicología.

Beck es ahora profesor emérito de psiquiatría en la Universidad de Pennsylvania.