ADN y comportamiento

La genética del comportamiento o psicogenética es el estudio de la influencia de la composición genética de un organismo en relación con su comportamiento y la interacción de la herencia y el medio ambiente en la medida en que afectan el comportamiento.

La herencia y el entorno

Todos los estudios hasta la fecha sobre la genética del comportamiento han demostrado que casi todos los rasgos de personalidad tienen bases biológicas y ambientales.

Las influencias ambientales se pueden dividir en dos clases, el entorno compartido y el no compartido (o único). El entorno compartido es el ambiente compartido por hermanos criados en una misma familia. Esto incluye variables tales como el estado socioeconómico y la educación de los padres. El entorno no compartido es el entorno exclusivo del individuo. Esto incluye variables tales como grupo de amigos, compañeros de trabajo, etc.

Es importante tener en cuenta que no existe un solo gen para la personalidad, la inteligencia, el comportamiento o incluso la altura. Al contrario, tales características son complejas y poligénicas, es decir, están influenciadas por múltiples genes.

El reconocimiento de la importancia de los factores genéticos en el comportamiento, y concretamente en determinadas psicopatologías y enfermedades neuronales que afectan el comportamiento, es uno de los hechos importantes que ha sido reconocido en las últimas décadas.

Qué estudia la genética del comportamiento

La genética del comportamiento estudia las influencias genéticas y ambientales que dan lugar a diferencias en la conducta; en definitiva, el conocimiento de las bases genéticas (y las influencias ambientales) de la conducta normal y la psicopatología, así como los trastornos psicológicos asociados a las alteraciones genéticas, ya sean estas génicas o cromosómicas.

Las enfermedades que tienen una base genética tienen un gran impacto en la salud, porque aunque la frecuencia de algunas de estas sea muy baja, la incidencia total de las alteraciones genéticas en la salud es importante, sobre todo en las sociedades occidentales, donde la muerte por causa ambiental (desnutrición, infecciones, etc.) se ha reducido enormemente. La participación de la herencia en las enfermedades y muertes, sobre todo infantiles, ha aumentado sensiblemente en los últimos cien años.

¿Qué es un gen?

Los genes son fragmentos de la molécula de ADN que contienen las instrucciones para la construcción de las proteínas imprescindibles para la vida. Los genes representan tan solo el 3% del ADN. El ADN de todos los seres vivos tiene la misma estructura, lo que permite, por ejemplo, el intercambio de genes entre especies distintas.

La división celular

Los seres humanos disponen de 22 pares de cromosomas idénticos a los que hay que sumar el par de cromosomas sexuales denominados XX en las mujeres y XY en los varones.

Antes de que la célula se divida todos los cromosomas se duplican en el núcleo, de modo que cada una de las dos células resultantes posea un juego idéntico de cromosomas. De esta forma se transmite a cada célula hija el total de la información genética de la célula original.

Después de duplicarse el ADN, cada cromosoma se compone de 2 cadenas idénticas de ADN, aunque las cromátidas en un principio todavía permanecen unidas en el centro. Posteriormente la membrana nuclear se disuelve y los cromosomas se ordenan en su plano.

En cada uno de los polos celulares se forma una nueva membrana nuclear alrededor de los cromosomas. Se forman así dos nuevos núcleos con igual número de cromosomas. Posteriormente los cromosomas vuelven a alargarse.

Es entonces cuando se divide también el resto de la célula. El resultado son dos nuevas células, cada una de ellas con idéntico material genético.

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¿Qué es un cromosoma?

Los cromosomas son los componentes básicos de la vida y es en donde todo el genoma de un organismo se almacena en forma de ADN (ácido desoxirribonucleico). Un cromosoma es una cadena única de ADN que se enrolla y se enrolla súper para formar piezas densas similares a hilos. El término cromosoma se deriva de las palabras griegas “croma” o color y “soma” o cuerpo y se llama así porque los cromosomas tienen la capacidad de teñirse con tintes.

El ADN extendido de una célula mide casi dos metros, mientras que el núcleo celular que lo contiene posee un diámetro de una centésima de milímetro. Introducir el ADN en el núcleo es como meter dos kilómetros de hilo del grosor de un pelo en el interior de una avellana. Los cromosomas ahorran espacio en el núcleo de la célula. Están compuestos por discos de proteínas sobre los que se enrolla el ADN como si fueran rulos, un sistema de plegado compacto que ahorra mucho espacio.

Alteraciones en el proceso de la duplicación de la información genética

Por desgracia se estima que un 1% de los recién nacidos expresan alguna alteración genética. Otro 1% manifiestan una alteración genética seria unos años después de nacer. La estimación global es que un 10% de las admisiones en los hospitales pediátricos son por causa genética.

Muchas de estas alteraciones genéticas tienen un efecto muy claro en el comportamiento y / o en las capacidades intelectuales de las personas afectadas, y cada día es más evidente la participación del sustrato genético en muchas de las psicopatologías.

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El origen común de las especies

Hay muchos datos que sugieren que el desarrollo desde el embrión hasta el organismo adulto sigue los mismos principios básicos en todo el reino animal. Al comparar los embriones de un ser humano, un conejo, un ave o un pez, apenas puede predecirse si las extremidades superiores se convertirán en un brazo, una pata, un ala o una aleta.

Un ser humano y un ratón apenas se distinguen en las primeras fases de su desarrollo. Las diferencias no surgen hasta más tarde, porque las partes del cuerpo que se desarrollan antes son las más próximas al tronco. Los genes responsables de este desarrollo son prácticamente idénticos en todos los animales. Sólo cuando actúen los genes que determinan el desarrollo posterior se sabrá si aquel bulto se convertirá en un brazo o en una aleta.

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La interacción entre los genes, el entorno y el ambiente

La información genética almacenada en los genes sólo determina las condiciones iniciales para el desarrollo del organismo.

La apariencia final de un ser vivo es el resultado de la interacción entre sus genes y células a través de las señales y compuestos que actúan como mensajeros. En el resultado final también están implicados factores ambientales como la nutrición, la duración del día y la temperatura.

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Esto también sucede con algunas enfermedades mentales como la esquizofrenia, el trastorno bipolar o la depresión mayor, que tienen una predisposición o susceptibilidad genética. Pero este factor no es suficiente para explicar el desarrollo de dichas patologías, para que la enfermedad se desarrolle debe interactuar con ciertos factores ambientales desencadenantes.

Resumiendo, si bien es cierto que existen personas con un mayor riesgo genético para desarrollar una enfermedad psiquiátrica, también es verdad que poseen mecanismos ambientales compensatorios que pueden evitarla.

La genética del comportamiento, conceptos básicos
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