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El área tegmental ventral (ATV y en inglés VTA) es una región cerebral compuesta de neuronas que se encuentra en el mesencéfalo y que tiene un papel muy importante en el sistema de recompensa cerebral, debido a la gran cantidad de neuronas dopaminérgicas que posee y que conectan con otras partes del cerebro. Hoy hablaremos sobre esta zona del cerebro que resulta fundamental para que podamos sentir refuerzo, placer o emociones.

Anatomía del área tegmental ventral

El área tegmental ventral es un conjunto de neuronas que se encuentra en el cerebro medio y que constituye la sede del cuerpo de las neuronas dopaminérgicas del sistema mesolímbico y mesocortical.

Nuestro cerebro posee dos áreas dopaminérgicas muy importantes: la sustancia negra y el área tegmental ventral que se encuentran situadas de forma adyacente la una de la otra. Sin embargo, mientras que la sustancia negra proyecta sus neuronas dopaminérgicas a lugares como el cuerpo estriado y se asocia comúnmente al movimiento, el área tegmental ventral se dirige principalmente hacia el córtex prefrontal y el núcleo accumbens.

El área tegmental ventral posee cuatro núcleos primarios: los núcleos paranigrales y área pigmentada parabraquial, que contienen muchas neuronas dopaminérgicas y el área parafascicular retroflexa y cola tegmental ventral. Además de neuronas dopaminérgicas también poseen neuronas GABAérgicas que se proyectan a regiones como la corteza prefrontal o el núcleo accumbens, compensando la actividad de las neuronas dopaminérgicas.

Funciones del área tegmental ventral

Las neuronas dopaminérgicas del área tegmental ventral son esenciales para poder sentir emoción, refuerzo y motivación, además de aprendizaje y muchas otras funciones cognitivas.  Las células dopaminérgicas que se encuentran en esta área liberan dopamina, un neurotransmisor que nos permite experimentar refuerzo o placer y que se asocia a procesos cognitivos y emocionales como la motivación, la cognición, las emociones como el amor, el refuerzo y las adicciones.

Cuando las neuronas del área tegmental ventral emiten una señal de excitación ante un evento, el núcleo accumbens que se encuentra conectado a esta área libera dopamina consiguiendo la sensación de placer o refuerzo. A su vez, esta información llega a la corteza prefrontal que funciona como una especie de director a la hora de procesar la información a través de las funciones cognitivas superiores. Este a su vez vuelve a proyectar información hacia el área tegmental ventral, completándose un circuito de refuerzo esencial para entender la conducta y los procesos emocionales y cognitivos de los seres humanos.

Problemas en el área tegmental ventral

El área tegmental ventral desempeña un esencial papel el sistema de recompensa del que hemos hablado y son tantas sus proyecciones a otros lugares del encéfalo, que parece que esta región puede estar implicada en diferentes trastornos. Un mal funcionamiento de esta región o un problema derivado de los niveles dopaminérgicos en los que se encuentra implicada, puede ocasionar graves problemas para la salud y la conducta humana.

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Un trastorno que parece estar relacionado con el área tegmental ventral y el sistema de recompensa en general es la esquizofrenia, enfermedad que parece estar influida por elevados niveles dopaminérgicos. También parece tener un papel en el trastorno de déficit de atención e hiperactividad, que se relaciona con bajos niveles de dopamina en el área tegmental ventral o la enfermedad de Parkinson que conlleva un déficit de este neurotransmisor en el sistema nervioso, para lo cual se suelen utilizar agonistas dopaminérgicos que consiguen un mejor control de los síntomas de la enfermedad.

Además, el área tegmental ventral junto al núcleo accumbens son los lugares clave en el proceso de adicción a las drogas. Desde la nicotina, la cocaína, heroína o alcohol, estas y otras sustancias adictivas alteran los niveles dopaminérgicos elevando la excitación de las neuronas del área tegmental ventral o aumentando la liberación de dopamina en el núcleo accumbens.

El comportamiento impulsivo, muy común en adolescentes también está relacionado con los sistemas de recompensa cerebral, especialmente con el área tegmental ventral. En un estudio reciente llevado a cabo por la Universidad de Pittsburgh se muestra que este comportamiento impulsivo adolescente no está relacionado con un nivel más elevado de dopamina, como siempre se había afirmado.

Moghaddam, la autora del experimento mostró como la actividad neuronal del área tegmental ventral de los adolescentes, no liberaba dopamina cuando existían estímulos que anticipaban el placer, cosa que si sucede en adultos. Eta puede ser una explicación de por qué llevan a cabo decisiones más compulsivamente, ya que buscan realizar una acción que les produzca el placer que no consiguen ante la falta de anticipación. Este y otros muchos hallazgos están consiguiendo que comprendamos más y mejor el comportamiento del ser humano y su relación con el cerebro.

Referencias

Bradford, H.F. (1988). Fundamentos de neuroquímica. Barcelona: Labor.

Carlson, N.R. (1999). Fisiología de la conducta. Barcelona: Ariel Psicología.

Carpenter, M.B. (1994). Neuroanatomía. Fundamentos. Buenos Aires: Editorial Panamericana.

https://www.biologicalpsychiatryjournal.com/article/S0006-3223(15)00371-6/fulltext

https://www.sciencedirect.com/topics/neuroscience/ventral-tegmental-area

https://www.neuroscientificallychallenged.com/blog/know-your-brain-ventral-tegmental-area

El área tegmental ventral, anatomía y función
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