Nucleo-Accumbens

El núcleo accumbens es una estructura cerebral que tiene un papel principal en la experimentación del placer y la recompensa. Gracias a esta región del cerebro, entre otras, somos capaces de experimentar sensaciones positivas y aprender sobre sucesos agradables y negativos, e incluso caer en adicciones. Hoy, profundizamos un poco en la anatomía y las funciones principales que esta importante estructura posee.

¿Dónde se encuentra el núcleo accumbens?

Anteriormente, este conjunto de neuronas solía denominarse núcleo accumbens septi, que significa “núcleo que descansa sobre el septum”. Existe un núcleo accumbens en cada hemisferio y se encuentran situados en la zona del cerebro subcortical (en la parte interior del encéfalo), concretamente entre el núcleo caudado y el putamen, constituyendo la zona ventral del cuerpo estriado y siendo, por tanto, parte de los ganglios basales.

El núcleo accumbens forma parte de la vía mesolímbica, una de las imporantes vías dopaminérgicas del cerebro que se asocian a las respuestas que generamos ante estímulos que nos producen motivación y placer. Las principales entradas del núcleo accumbens provienen de la corteza prefrontal, la amígdala y el área tegmental ventral y sus proyecciones se dirigen hacia los ganglios basales, y el globo pálido, que llega a su vez a la corteza prefrontal y al cuerpo estriado, configurando un sofisticado circuito.

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Su estructura se divide en dos partes

  • Capa o corteza: Es la parte externa del núcleo accumbens. Se compone de neuronas espinosas medianas, en su mayoría con receptores de dopamina D1 y D2 y que poseen menos segmentos terminales y dendritas que las de la zona del cuerpo. Parece que las sinapsis que suceden en las neuronas D1 de la corteza son las responsables de la recompensa inmediata ante las drogas. Por ello las drogas adictivas tienen un mayor efecto en la capa que en el cuerpo del núcleo accumbens.
  • Cuerpo o núcleo: Es la parte central del núcleo accumbens; contiene neuronas espinosas con receptores de dopamina tipo D1 y D2 que se proyectan a otras áreas como el globo pálido o la sustancia negra gracias a los receptores GABA entre otros.

¿Cuál es la función principal del núcleo accumbens?

Aunque el núcleo accumbens se ve envuelto en múltiples cometidos, su principal función reconocida siempre ha sido el papel tan importante que juega en el circuito de recompensa cerebral. Dentro de la vía mesolímbica, este núcleo ha sido considerado siempre un mediador en estos procesos de recompensa: Imagina que haces algo que te produce placer como, por ejemplo, comer chocolate. Las neuronas dopaminérgicas del área tegmental ventral de tu cerebro se activarían proyectando hacia el núcleo accumbens, que automáticamente aumenta los niveles de dopamina, produciendo esa sensación de recompensa ante una situación placentera.

Es por ello, que los científicos solían considerar al núcleo accumbens un centro cuya función era la de mediar en la recompensa. Sin embargo, posteriormente se ha hallado que el núcleo accumbens aumenta sus niveles de dopamina tanto en situaciones placenteras como en situaciones aversivas. Esto ha hecho pensar que el papel que tanto el núcleo accumbens como la dopamina juegan en el cerebro tiene más que ver con la capacidad para almacenar información ante sucesos positivos y negativos para que estos luego puedan ser recordados como tal.

Aunque los neurocientíficos siguen buscando las respuestas exactas sobre el papel del núcleo accumbens en estos procesos, lo que si se tiene claro es que esta estructura es muy importante para el procesamiento y la generación de recuerdos importantes que el contexto nos aporta, tanto positivos como negativos, así como al aprendizaje a través de refuerzo y a la experimentación de placer.

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El núcleo accumbens y la adicción a las drogas

Como habíamos comentado previamente, las drogas como la cocaína, las anfetaminas o la morfina, aumentan los niveles de dopamina en el núcleo accumbens. Este aumento es más evidente en la parte de la capa o corteza que en el centro de la región, aunque la anfetamina consigue aumentar los niveles en las dos zonas.

El aumento de dopamina en el núcleo accumbens no solo ocurre cuando se consumen drogas, sino que también lo hace cuando se experimenta cualquier experiencia positiva. Sin embargo, cuando este aumento lo producen las drogas de forma repetida, la habituación que crea es más resistente y es más difícil la extinción de esta asociación entre droga-recompensa cerebral.

Es por ello que se sigue estudiando este papel tan importante que el núcleo accumbens posee en referencia a la adicción que ciertas drogas crean en el cerebro, ya que comprender su papel puede ser importante para controlar estas situaciones perjudiciales. Aunque el cerebro aun hoy en día sigue siendo un gran desconocido y su funcionamiento aun sigue siendo en gran parte una incógnita, investigar en sus profundidades es vital para comprender y mejorar las vidas de las personas.

Referencias

https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC3818538/
https://blog.cognifit.com/nucleus-accumbens/
http://thebrain.mcgill.ca/flash/i/i_03/i_03_cr/i_03_cr_par/i_03_cr_par.html
https://reliawire.com/nucleus-accumbens/

El Núcleo Accumbens y su relación con las adicciones
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