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Los trastornos del sueño son muy comunes en los niños y se asocian a problemas de muy diversa índole. Estos pueden ser desde factores contextuales, como dificultades académicas, familiares o sociales a problemas fisiológicos y de salud e incluso cambios normales debidos a la etapa de crecimiento. Desde el insomnio, los terrores nocturnos o la apnea de sueño, muchos son los problemas que los niños pueden sufrir y por los cuales también sus padres y familiares se sienten afectados.


Problemas causados por los trastornos de sueño

Los niños deben dormir las suficientes horas según la etapa de desarrollo en la que se encuentren. Así, entre los 2 y los 4 años, un niño suele dormir entre 10 y 13 horas, mientras que partir de los 6, estas se reducen entre las 12 y 9 horas, llegando a estabilizarse en la adolescencia, momento en el que este tiempo se asemeja más al requerido por los adultos. Una falta de horas de sueño puede implicar ciertos efectos negativos que se ven traducidos en problemas de comportamiento, accidentes o daños y problemas cognitivos de concentración, memoria o aprendizaje. También pueden darse problemas de humor, entre muchos otros, que dificulta el desarrollo normal de estas personas.

Principales trastornos del sueño en niños y sus causas

Existen diferentes tipos de trastornos del sueño en los niños y según su naturaleza, el tratamiento variará de un caso a otro. Es muy importante que sea un profesional sanitario quien lleve a cabo una evaluación exhaustiva para identificar y tratar correctamente cada problema concreto. Si vemos que un niño puede estar sufriendo problemas de sueño, comunicarlo a un responsable médico y/o psicológico es fundamental. A continuación describimos algunos de los trastornos de sueño más frecuentes en la población infantil:


Insomnio

Cuando un niño, como un adulto, padece insomnio, puede que le sea excesivamente difícil conciliar el sueño, o bien suele despertarse a media noche sin poder volver a dormir. Este problema puede tener diferentes causas que van desde estados de ansiedad, hiperactividad e incluso la ingesta de alguna sustancia como la cafeína o la efedrina. El insomnio es un trastorno muy común que afecta a la calidad de vida de las personas que no consiguen descansar suficientes horas.

Tratamiento: Para tratar el insomnio en niños, existen diferentes herramientas desarrolladas en función de la causa del mismo. No existe un tratamiento universal para todos los tipos, ya que estos deben adaptarse a cada circunstancia. Si la causa del sueño no es orgánica, la conducta de niños y padres puede entrenarse gracias a profesionales conductuales, para conseguir la adquisición del hábito del sueño a través de técnicas como la relajación o los hábito de higiene del sueño. El tratamiento farmacológico, como ansiolíticos o la melatonina, también suele recomendarse, siempre bajo la supervisión de un profesional.

Síndrome de las piernas inquietas

Este trastorno neurológico provoca un impulso incontrolable de mover las piernas e incluso andar cuando se está en reposo, debido a una mala sensación en las mismas. Este trastorno, que afecta a un 10% de la población mundial, dificulta la calidad de vida del paciente, su sueño y el de los que están a su alrededor.

Este trastorno suele deberse a un problema en el funcionamiento de la dopamina, un neurotransmisor que ente muchas otras cosas también posee un importante papel en el movimiento corporal. Déficits de hierro pueden afectar al funcionamiento de este neurotransmisor.

Tratamiento: Siendo este un síndrome normalmente crónico y progresivo, es muy frecuente que se lleve a cabo un tratamiento farmacológico. A veces, una ingesta de hierro puede paliar los síntomas de este problema. Otros fármacos frecuentemente recetados suelen ser aquellos que aumentan los niveles de dopamina en el cerebro o relajantes musculares, entre otros. Estas terapias farmacológicas deben ser siempre recetadas por un médico.

Además, ciertos cambios en el contexto pueden ayudar a aliviar los síntomas, como la relajación y el estiramiento previos, el uso de compresas frías o calientes en las piernas y el cese de la ingesta de sustancias como la cafeína o el tabaco.

Apnea del sueño

La apnea del sueño es un síndrome que afecta a un 2% de la población infantil en el mundo y puede conllevar una dificultad para respirar durante el sueño, así como ronquidos y somnolencia diurna. Este síndrome puede ocasionar efectos perjudiciales para la salud del niño incluidos problemas de aprendizaje, desarrollo e incluso problemas cardíacos

Tratamiento de apnea: Debido a que este síndrome suele asociarse a un aumento de las amígdalas y los adenoides, el tratamiento más utilizado es la extracción de estas en un proceso quirúrgico. También pueden recomendarse máscaras respiratorias de presión continua.

Parasomnias

Se trata de un conjunto variado de problemas de conducta durante el sueño que suelen ser benignos y en el que existen episodios de despertar breve sin que realmente se produzca una interrupción del sueño. Las parasomnias se dan en las diferentes fases del sueño e implican ciertos comportamientos anormales que implican despertares parciales. Algunas de las parasomnias más comunes en los niños son el sonambulismo, en el que se dan comportamientos como caminar mientras se duerme. La mayoría de las personas no recuerdan nada al despertar y siendo un trastorno benigno, su desaparición suele ser progresiva a lo largo del tiempo.

Otra de las parasomnias más comunes son los terrores nocturnos. Estos son episodios de miedo en el que se dan pesadillas excesivamente realistas en las que la persona suele gritar o mostrar expresión de pánico que posteriormente no se recuerda.

Tratamiento de las parasomnias en niños: La mayoría de las parasomnias presenta un buen pronóstico, dado que son trastornos benignos que suelen desaparecer con el tiempo por sí solos. A pesar de que no suelen necesitar tratamientos, acudir a un especialista puede ser importante para descartar otros tipos de crisis psicomotoras.

Problemas de comportamiento

Algunos problemas de sueño en los niños están causados por problemas conductuales en los que los niños tratan de permanecer despiertos para obtener algún refuerzo, como llamar la atención de los padres. Este es el caso de los niños que se niegan a ir a la cama a la hora estipulada o de los niños que suelen levantarse frecuentemente y buscar a sus padres.

Tratamiento de los problemas de comportamiento: En estos casos es ideal cambiar ciertas pautas en el contexto con el fin de que el niño aprenda a obedecer a sus padres. Algunos de los consejos psicológicos para que esto ocurra son estipular una hora de dormir exacta y no prestar atención a exigencias o rabietas; o bien negociar algún refuerzo para que el niño permanezca en su habitación, como dejar la radio puesta o una leve luz encendida, sin perder la calma y la seguridad ante las posibles rabietas. Acudir a un psicólogo infantil especializado en este tipo de comportamientos es muy beneficioso para conseguir programar unas pautas estructuradas que aseguren la salud del niño y su familia.

Como vemos, los trastornos del sueño son muy comunes en los niños. Una atención profesional y si es necesario, un tratamiento adecuado, pueden ser esenciales para que el niño vuelva a dormir con normalidad y recuperar la energía necesaria para su desarrollo. Desde Psicoactiva le animamos a que, si encuentra algunas de las características descritas en el comportamiento nocturno de un niño, acuda a un profesional sanitario para descartar cualquier tipo de trastorno o tratarlo de la manera más eficaz posible.

Enlaces de interés

Insomnio, narcolepsia y trastornos del ritmo sueño-vigilia. Marta Guerri. https://www.psicoactiva.com/blog/insomnio-narcolepsia-trastornos-del-ritmo-sueno-vigilia/

Common Sleep Disorders in Children. Kevin A Carter (2014). https://www.aafp.org/afp/2014/0301/p368.html

Sleep problems in childhood and adolescence: for parents and carers. https://www.rcpsych.ac.uk/mental-health/parents-and-young-people/information-for-parents-and-carers/sleep-problems-in-childhood-and-adolescence-for-parents-and-carers

Pediatric Sleep Disorders. https://stanfordhealthcare.org/medical-conditions/sleep/pediatric-sleep-disorders.html

Trastornos del sueño en niños, causas y tratamiento
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