Meningitis

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¿En qué consiste la Meningitis?

La meningitis es una enfermedad infecciosa que provoca la inflamación de las meninges, las membranas que recubren  el cerebro y la médula espinal.

Las meninges es el nombre que se utiliza para las tres membranas que envuelven el cerebro y la médula espinal (sistema nervioso central), llamadas duramadre, aracnoides y piamadre. La función principal de las meninges junto con el líquido cefalorraquídeo es proteger el sistema nervioso central.

¿Qué causa la meningitis?

En la mayoría de los casos la causa principal de la meningitis es una infección vírica, pero también puede estar provocada por bacterias, hongos, parásitos o medicamentos. Los defectos anatómicos o un sistema inmunológico debilitado pueden estar detrás de meningitis recurrentes.

Meningitis virales

Aunque la meningitis viral es la más común, rara vez es una infección grave. Puede ser causada por una serie de distintos virus, algunos de ellos son transmitidos por mosquitos. No existe un tratamiento específico para este tipo de meningitis. En la gran mayoría de los casos la enfermedad se resuelve en una semana sin ningún tipo de complicaciones.

Meningitis bacterianas

La meningitis bacteriana se trata generalmente de una infección grave. Es causada por tres tipos de bacterias: Haemophilus influenzae tipo b, Neisseria meningitidis y Streptococcus pneumoniae. La meningitis causada por la  Neisseria meningitidis se conoce como meningitis meningocócica, mientras meningitis causada por Streptococcus pneumoniae se conoce como meningitis neumocócica. Las personas se infectan cuando están en estrecho contacto con las secreciones de la nariz o la garganta de una persona infectada.

Gracias a las nuevas vacunas,  la incidencia de meningitis bacterianas en menores ha disminuido sustancialmente.

Hasta el 59% de los casos de meningitis recurrentes se deben a defectos anatómicos, mientras que 36% se deben a sistemas inmunes debilitados.

Síntomas de la meningitis

La meningitis no siempre es fácil de reconocer. En muchos casos de meningitis puede estar progresando sin ningún síntoma visible. En sus primeras etapas, los síntomas pueden ser similares a los de la gripe. Sin embargo, las personas con meningitis pueden enfermar gravemente en cuestión de horas, por lo que es importante conocer los signos y síntomas.

Los primeros síntomas de meningitis son:

  • Náuseas y vómitos
  • Dolor muscular
  • Temperatura alta (fiebre)
  • Dolor de cabeza
  • Manos y pies fríos
  • Una erupción que no desaparece bajo presión. Esta erupción puede comenzar como unas pocas manchas pequeñas en cualquier parte del cuerpo y se difunde rápidamente pareciendo moretones recientes. Esto ocurre porque la sangre se ha filtrado en el tejido debajo de la piel. La erupción o manchas pueden desaparecer inicialmente, pero luego volver.

En los bebés, hay que vigilar la aparición de los siguientes síntomas:

  • Gritos fuertes y agudos, parecen estar gimiendo
  • Un abultamiento en la fontanela
  • Dificultad para despertarse
  • Apatía o rigidez, con movimientos espasmódicos
  • Rechazo de los alimentos
  • Respiración rápida, inusual y/o difícil
  • Piel pálida o con manchas
  • Manchas rojas o púrpura que no desaparecen bajo presión

En los niños hay que vigilar si aparece:

  • Rigidez en el cuello
  • Dolor agudo en espalda y articulaciones
  • Somnolencia o confusión
  • Fuerte dolor de cabeza
  • Aversión de las luces brillantes
  • Manos y pies muy fríos
  • Escalofríos
  • Respiración rápida
  • Manchas rojas o púrpura que no desaparecen bajo presión

Tratamiento de la meningitis

La meningitis viral se supera con bastante rapidez y no suele necesitar ningún tratamiento médico. Si los síntomas continúan después de dos semanas, hay que acudir nuevamente al médico.

El tratamiento de la meningitis grave, que es casi siempre bacteriana (pero puede ser viral), pueden requerir hospitalización, e incluye:

  • Antibióticos, por lo general se administran por vía intravenosa.
  • Corticosteroides, si meningitis está causando presión en el cerebro, los corticosteroides (como dexametasona) se puede administrar a niños y adultos.
  • Paracetamol, pues es eficaz para bajar la temperatura del paciente. Otros métodos para reducir la fiebre puede incluir un baño fresco, administrar fluidos y una buena ventilación de la sala.
  • Anticonvulsivos, si el paciente presenta convulsiones.
  • Oxigenoterapia, si presenta dificultades para respirar.
  • Control de fluidos, la deshidratación es común que los pacientes con meningitis. Si un paciente se deshidrata la meningitis puede desarrollar problemas graves. Es crucial administrar cantidades adecuadas de líquidos. Si el paciente vomita o no puede beber, los líquidos se pueden administrar por vía intravenosa.
  • Análisis de sangre, es importante medir los niveles de azúcar y de sodio en sangre, así como otros componentes químicos vitales del cuerpo.
  • Sedantes, estos se dan si el paciente está irritable o inquieto.

Si la meningitis es muy grave, el paciente puede necesitar permanecer en una Unidad de Cuidados Intensivos (UCI).

Meningitis: tipos, síntomas y tratamiento
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