Melatonina y sueño

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¿Qué es la melatonina?

La melatonina es una hormona que genera la glándula pineal, una pequeña glándula que se encuentra en el cerebro. La melatonina ayuda a controlar el ciclo de sueño – vigilia. En muy pequeñas cantidades la melatonina se encuentra en alimentos tales como carnes, cereales, frutas y verduras. También se puede comprar como un suplemento en las farmacias y tiendas especializadas.

¿Qué función tiene la melatonina?

Nuestro cuerpo posee su propio reloj interno que controla el ciclo natural del sueño así como las horas de vigilia. En parte, este reloj biológico controla la cantidad de melatonina que produce el cuerpo. Normalmente los niveles de melatonina comienzan a aumentar a mitad y final de la tarde, se mantienen altos durante la mayor parte de la noche, y luego descienden a partir de las primeras horas de la mañana.

La luz solar afecta a la cantidad de melatonina que nuestro cuerpo produce. Durante los meses de otoño e invierno cuando los días son más cortos, nuestro cuerpo puede producir melatonina más temprano o más tarde que de costumbre. Este cambio se dice que puede generar síntomas de trastorno afectivo estacional o depresión otoñal

Los niveles de melatonina naturales caen lentamente con la edad. Muchas personas mayores hacen muy pequeñas “siestas” durante el día y no duermen tantas horas seguidas por la noche.

Usos clínicos de la melatonina

La melatonina como ya hemos explicado, sirve para ajustar el reloj interno del cuerpo. En comprimidos se vende como producto natural para combatir el insomnio, pero también se utiliza para minimizar los síntomas del jet lag, para ajustar los ciclos de sueño-vigilia en personas cuyos cambios de horario de trabajo (trastorno del trabajo por turnos) les dificulta dormir con normalidad, y para ayudar a las personas ciegas a establecer el ciclo de día y noche.

Pero la melatonina se puede prescribir para muchas otras alteraciones, algunas personas utilizan la melatonina para la enfermedad de Alzheimer o la pérdida de memoria (demencia), el trastorno bipolar, la enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC), el insomnio causado por los fármacos beta-bloqueantes que se usan para la presión arterial alta, estrés, depresión, síndrome de fatiga crónica (SFC), cefaleas y muchas otras dolencias.

La melatonina también se utiliza para reducir algunos de los efectos secundarios de tratamiento del cáncer (quimioterapia) incluyendo pérdida de peso, el dolor nervioso y la debilidad.

Los estudios han mostrado que la melatonina puede reducir la ansiedad, además puede ser absorbida a través de la mucosa debajo de la lengua, por eso se utiliza cada vez más en hospitales para calmar a las personas antes de recibir la anestesia para la cirugía. En comparación con las benzodiazepinas, ampliamente utilizadas en el tratamiento de la ansiedad en estos casos, la melatonina no produce “efectos de resaca” posteriores y no tiene efectos secundarios graves conocidos.

A veces las personas se aplican melatonina a la piel para protegerse contra las quemaduras solares.

Efectos secundarios de tomar melatonina

En la mayoría de los casos, los suplementos de melatonina son seguros en dosis bajas. Sin embargo, antes de tomar nada es conveniente consultar con nuestro médico.

Los niños y las mujeres embarazadas o en lactancia no deben tomar melatonina sin consultar previamente a un médico primero.

La melatonina tiene algunos efectos secundarios, pero desaparecen rápidamente cuando se deja de tomar el suplemento. Estos efectos pueden incluir:

  • Disminución de la temperatura corporal.
  • Sueños vívidos.
  • Aturdimiento por la mañana.
  • Pequeños cambios en la presión arterial.

No es conveniente conducir ni manejar maquinaria pesada cuando se está tomando melatonina.

Melatonina: la hormona que nos ayuda a dormir
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