orígenes de la psicología del desarrollo

Los orígenes de la psicología del desarrollo pueden situarse en torno al siglo XIX, sobre todo gracias a la influencia de Charles Darwin. Desde el siglo XVIII ya había un creciente interés por comprender el desarrollo humano y el ciclo vital del individuo. A continuación exponemos los antecedentes más remotos de esta disciplina.

Los orígenes de la psicología del desarrollo

Seguidamente, los antecedentes más distales de la disciplina.


Los primeros estudios sistemáticos sobre el desarrollo infantil

El estudio sistemático del desarrollo infantil no ha comenzado hasta una época bastante reciente, de tal forma que puede considerarse que la psicología infantil tiene sólo algo más de un siglo.

Los diarios

Entre los primeros estudios sobre la infancia destacan los formados por observaciones biográficas sobre sujetos normales, que suelen ser diarios, realizados de una manera más o menos sistemática sobre un niño, normalmente pariente del autor del diario.

Uno de los pioneros en este ámbito fue Tiedemann que publicó un libro en 1787 sobre el desarrollo de su hijo, basado en observaciones realizadas en los primeros años de su vida. Este tipo de estudio fue dominante durante el siglo XIX, pero en ciertos casos ha continuado hasta nuestros días.

La observación

Un segundo tipo de estudios pioneros sobre niños lo constituyen las observaciones sobre sujetos excepcionales. Es decir, sobre niños cuyo desarrollo presenta algún tipo de especificidad o anomalía (p.ej., niños aislados, ciegos, superdotados).

Sin duda el más influyente de este tipo de trabajos fue el realizado por Itard, joven médico francés, que escribió su primer informe sobre Victor, el «niño salvaje de Aveyron«, encontrado en 1799 en esa región francesa. Victor había estado tan abandonado que ni sabía hablar.

Trabajos estadísticos

Un tercer tipo de estudio, que aparecerá más tardíamente, es el formado por trabajos de tipo estadístico. Es decir, recopilaciones de datos sobre algún aspecto determinado de la conducta infantil realizados sobre un número de sujetos relativamente grande.

El empleo de estos métodos está asociado al interés por establecer las capacidades típicas de algún nivel de edad, o por determinar la edad media de los niños cuando comienzan a manifestar una nueva conducta. Estos estudios, que hoy también son frecuentes, no se generalizan hasta principios del siglo XX.

La teoría de la evolución de Darwin: los orígenes de la Psicología del Desarrollo

Un autor que realizó uno de los estudios biográficos descritos anteriormente fue Charles Darwin (1809-1882), aunque no ha sido esta la aportación principal por la cual ha pasado a la historia como un autor decisivo en el estudio moderno del desarrollo.

De joven se enroló en una expedición con destino a lejanos lugares del planeta. Allí realizó cuidadosas observaciones de fósiles y de la vida animal y vegetal. En ese viaje comprobó, por un lado, que entre las especies se producía una infinita variación. Por otro, que dentro de una especie no hay dos individuos exactamente iguales.

orígenes de la psicología del desarrollo

A partir de estas observaciones construyó su famosa teoría de la evolución. Esta teoría da gran importancia a dos principios relacionados: la selección natural y la supervivencia del más apto.

Darwin entendía que la naturaleza había seleccionado a ciertas especies para sobrevivir en partes concretas del mundo debido a que tenían características que se adaptaban a su entorno. Otras especies se extinguirían porque no estaban bien adaptadas a su ambiente.

Dentro de una especie los individuos que mejor cumplen los requisitos del ambiente para la supervivencia llegan a vivir lo suficiente como para reproducirse y transmitir sus características más favorables a futuras generaciones.

La importancia que concedía Darwin al valor adaptativo que tienen las características físicas y la conducta también se encuentra en otras teorías que aparecerían en el siglo XX tales como la etología o la misma teoría psicogenética de Piaget.

Pensamiento de Darwin

Los libros de Darwin The origin of the species (1859), The descent of man (1871) y The expresions of emotions in men and animals (1872), planteaban cuestiones sobre los orígenes de la mente humana en el pasado evolutivo y también abordaban la relación entre el desarrollo individual (ontogénesis) y el desarrollo de las especies (filogénesis).

El interés en el segundo punto surge cuando Darwin comprueba que el desarrollo prenatal de muchas especies es muy parecido en sus fases iniciales. Esto sugería que todas las especies, incluyendo al ser humano, proceden de unos pocos antecesores comunes.

La semejanza fetal de distintas especies impresionó de tal forma a los estudiosos de la época que algunos, como el embriólogo Haeckel (1874), concluyeron que el desarrollo del niño humano seguía el mismo plan general que la evolución de la especie humana.

La idea de la evolución como los orígenes de la Psicología del Desarrollo

El proceso de desarrollo evolutivo se resumió de esta manera:

El desarrollo individual (ontogénesis) viene a ser una especie de compendio del desarrollo histórico de la especie (filogénesis).

Esto es lo que se denomina «principio básico biogenético» o «principio de la recapitulación». y de aquí deriva,  pues, la famosa frase:

La ontogénesis recapitula la filogénesis

Desde esta lógica se ha llegado a extrapolar, en el ámbito psicológico, por ejemplo, que a los niños les gusta subirse a los árboles porque recapitulan a sus ancestros los monos. Aunque posteriormente esta creencia se demostró errónea, los esfuerzos para encontrar paralelismos entre la evolución ontogenética y la filogenética estimularon la realización de observaciones cuidadosas de todos los aspectos de la conducta humana.

Darwin, el primer psicólogo evolutivo

Además de estas aportaciones más generales, Darwin abordó cuestiones específicas de la psicología del desarrollo, lo que ha dado lugar a que, actualmente, algunos autores muy relevantes consideren que él fue el primer psicólogo evolutivo.

Como apoyo a esta idea suele indicarse que Darwin publicó en 1887 un breve artículo en el que describía el desarrollo de su hijo Doddy. Darwin estaba impresionado por el carácter juguetón de su hijo y por su capacidad para expresar emociones.

Esto le llevó a estudiarlo con el objetivo concreto de aclarar cómo se produce el desarrollo de las formas innatas de comunicación humana. De este modo, un concepto evolutivo básico, como es la idea de que el desarrollo puede entenderse como la progresiva adaptación del niño al ambiente, quedan ya esbozadas en ese trabajo de Darwin.

Otra importante aportación de Darwin a la disciplina fue la introducción de métodos sistemáticos para estudiar el desarrollo. Con todo lo anterior, los orígenes de la Psicología del Desarrollo, como disciplina, quedaban formalmente asentados.

Referencias

  • Barajas, C. y otros (1997). Perspectivas sobre el desarrollo psicológico: teoría y prácticas. Madrid. Pirámide.
  • Berk, L.E. (1998). Desarrollo del niño y del adolescente. Madrid. Prentice-Hall.
  • Corral, A.; Gutiérrez, F. y Herranz, M.P. (1997). Psicología Evolutiva. Tomo I. Madrid UNED.
  • Pelegrina, S. (1999). Psicología del Desarrollo (vol 1). Teorías, métodos y Desarrollo cognitivo.
  • Vasta, R.; Haith, H.H. y Miller, S. (1996). Psicología Infantil. Barcelona. Ariel.
Licenciado en Psicología por la Universidad de Jaén (2010). Máster en Análisis Funcional en Contextos Clínicos y de la Salud por la UAL (2011) y Máster en Psicología Jurídica y Forense por el COPAO, Granada (2012). Doctorando en Ciencias Humanas y Sociales por la Universidad Pontificia de Salamanca. Ha publicado 8 artículos científicos y es autor de los siguientes libros: «Psicopatología General», «Neurociencias: etiología del daño cerebral» y «Evaluación Psicológica». Además, es coautor del libro «Modelo ROA: Integración de la Teoría de Relaciones Objetales y la Teoría del Apego». Desde 2010 ha ejercido profesionalmente como psicólogo clínico y forense, escritor, formador, profesor universitario, conferenciante internacional y colaborador con diversos medios de comunicación. Sus principales líneas de investigación son la psicología, mitología, simbología y la hermenéutica antropológica.

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