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Casi todo el mundo adora el sabor del chocolate, pero muchos desconocen sus increíbles beneficios para la salud. El cacao contiene polifenoles, que son ricos en antioxidantes y tienen un importante valor nutricional. El consumo regular de cacao puede mejorar la salud del corazón y de los vasos sanguíneos, prevenir las enfermedades neurodegenerativas, mejorar el estado de la piel y hacernos sentir más felices.

¿Qué es el Cacao?

Los granos de cacao son las semillas fermentadas del árbol de cacao, cuyo nombre latino es Theobroma cacao, que significa “Alimento de los dioses“. Es originaria de la región del Amazonas y, como su significado lo sugiere, se consideró históricamente como un cultivo muy importante en América Central y del Sur. De hecho, sus  granos  eran tan apreciados que las tribus nativas los usaban como una forma de moneda. El árbol de cacao crece naturalmente en climas tropicales.

El fruto del árbol de cacao es una vaina llena de pulpa dulce que envuelve un racimo de unas 20-40 semillas de cacao. Hoy en día, se produce en todo el mundo, aunque aproximadamente el 40% de la cosecha se realiza en Cote d’Ivoire, junto con Indonesia, Ghana, Brasil, Nigeria y Camerún que contribuyen a la producción general.

El cacao y el chocolate en realidad no son sinónimos. Cuando hablamos de cacao nos referimos al componente bajo en grasa que sale de moler la semilla de cacao. Los granos también contienen lo que conocemos como licor de cacao o masa de cacao y la manteca de cacao, que es una grasa no láctea que se encuentra de forma natural en los granos de cacao. Alrededor del 50-60% del licor de cacao consiste en manteca de cacao.

Valor Nutricional

El cacao es rico en minerales como hierro, magnesio, calcio, fósforo, cobre y manganeso. También es una excelente fuente de selenio, potasio y zinc, mientras proporciona al cuerpo carbohidratos, proteínas y fibras dietéticas. Además de esto, el contenido de colesterol en él es casi insignificante.

La manteca de cacao por su parte, es una mezcla de grasas monoinsaturadas como ácido oleico y grasas saturadas como el ácido esteárico y ácido palmítico.

18 Beneficios del cacao para la salud

El cacao tiene propiedades antiinflamatorias, antialérgicas, anticancerígenas y antioxidantes, y ha demostrado efectos numerosos beneficios para la salud. Vamos a verlos.

1. Mejora la salud del cerebro

El cacao se considera muy beneficioso para el cerebro debido que es rico contenido de flavanol. El flavonol es un compuesto neuroprotector y también podría tener efectos favorables en las funciones de aprendizaje y memoria.

Por otro lado, los estudios dicen que el consumo de productos a base de cacao mejora el flujo de sangre en el cerebro, ya que los flavonoles actúan como antiplaquetarios, lo que ayuda a reducir el riesgo de accidente vascular cerebral.

2. Mejora el estado de ánimo

El cacao tiene propiedades que actúan como potenciadoras del estado de ánimo. Esto es debido a que los flavonoles ejercen un efecto antidepresivo en el cerebro, por lo que ayudan a combatir la depresión, además de promover la mejora de las actividades cognitivas durante el ejercicio mental persistente. La presencia de la feniletilamina también ayuda a mejorar la sensación de satisfacción y promover los efectos afrodisíacos.

3. Reduce el Síndrome de fatiga Crónica

Se ha demostrado que el cacao ejerce efectos calmantes sobre las personas que padecen fatiga crónica. Sus  efectos atenuantes  se atribuyen a la liberación de neurotransmisores como serotonina, anandamida y feniletilamina en el cerebro, que ejercen efectos protectores frente al estrés oxidativo de las células neuronales y ayudan a combatir el síndrome de fatiga crónica.

4. Recude los síntomas del Síndrome Premenstrual (SPM)

El síndrome premenstrual puede causar cambios de humor que a veces pueden ser muy molestos. Esto se debe a que durante el SPM el nivel de serotonina se reduce significativamente. Consumir cacao durante el síndrome premenstrual proporciona un efecto calmante al liberar esta hormona y así aliviar los de cambios de humor.

5. Ayuda en el tratamiento de Trastornos Neurodegenerativos

La presencia de flavonoles como la epicatequina y la catequina en el cacao, han demostrado efectos beneficiosos en el tratamiento de enfermedades neurodegenerativas como el Alzheimer. Algunas investigaciones sugieren que estos fitoquímicos tienen cualidades que ayudan a reducir el estrés oxidativo en la mente. Esto ayuda a prevenir el daño de las células neuronales y ejerce un efecto protector sobre la membrana celular contra la citotoxicidad.

6. Tiene capacidad antioxidante

Los antioxidantes tienen un papel destacado en la lucha contra los radicales libres que podrían causar algunas enfermedades crónicas. Algunos estudios han demostrado que los antioxidantes encontrados en el cacao crudo son relativamente más altos en comparación que los del té verde y el vino tinto. Por desgracia, también se sabe que la leche, que se encuentra en la mayoría de los chocolates comercializados, es capaz de bloquear la absorción de antioxidantes. En otras palabras, es mejor tomar cacao puro sin aditivos lácteos.

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7. Reduce la presión arterial alta

Muchos estudios han demostrado que el cacao en es capaz de controlar el nivel de presión sanguínea debido al antioxidante contenido en el cacao que promueve la producción de óxido nítrico. Esta sustancia ayuda a relajar los vasos sanguíneos, por lo que el corazón no se ve obligado a trabajar tanto y la presión arterial puede controlarse más fácilmente.

8. Equilibra los niveles de colesterol

Al parecer el cacao tiene efectos hipoglucémicos e hipocolesterolémicos. Una dieta que contenga cacao de forma habitual ofrece una reducción en los niveles de triglicéridos, colesterol LDL y glucosa en sangre. Las investigaciones también han demostrado que es capaz de aumentar los niveles de colesterol HDL saludable en los sujetos de prueba.

9. Ayuda en el tratamiento de la diabetes

Además de hipocolesterolémico, el cacao también tiene un efecto hipolipemiante que afecta la regulación del azúcar en el torrente sanguíneo. El cacao podría mejorar la resistencia a la insulina, por lo que es muy recomendable para aquellos que actualmente sufren diabetes mellitus  tipo 2 y al mismo tiempo mejorar el metabolismo de la glucosa para optimizar la absorción.

Además, sus propiedades antioxidantes protegen de las complicaciones diabéticas a largo plazo, como la nefrotoxicidad diabética y la formación de cataratas. La nefrotoxicidad desempeña un papel clave en la diabetes y es la principal causa de enfermedad renal grave. Los radicales libres agravan estas complicaciones diabéticas promoviendo el estrés oxidativo, lo que provoca daños en células y tejidos. La actividad de eliminación de radicales libres del cacao ha demostrado efectos terapéuticos en el tratamiento y la prevención de este tipo de lesión celular.

10. Alivia el asma bronquial

Los granos de cacao contienen xantina y teofilina, que ayudan a relajar los espasmos bronquiales y distendir los tubos bronquiales. Esto facilita un flujo de aire fácil y es valioso para paliar el asma y la dificultad para respirar. Su consumo, por lo tanto, ayuda a proporcionar alivio del asma bronquial.

11. Ayuda en la cura y cicatrización de heridas

El cacao tiene propiedades terapéuticas eficientes para promover la curación de heridas. Esto es debido a que el cacao es capaz de combatir las infecciones que podrían aparecer en las heridas. Además, si se consume junto con la medicación adecuada, también se ha considerado útil para erradicar la bacteria Helicobacter pylori del cuerpo.

12. Previene la obesidad

Un estudio ha demostrado los beneficios potenciales del cacao para prevenir la obesidad causada por una dieta alta en grasas. En primer lugar, el cacao puede reducir el apetito, por lo que es más fácil controlar la dieta. Además ayuda a modular el metabolismo lipídico y a reducir la síntesis y el transporte de ácidos grasos. También ha demostrado una mejora en la termogénesis, el mecanismo de producción de calor en los tejidos adiposos blancos y el hígado.

13. Mejora la salud cardiovascular

El cacao, al ser rico en flavonoides como la procianidina, catequina y epicatequina, que tienen propiedades antioxidantes y ayudan a proteger las células cardíacas al tiempo que fortalecen el corazón. También ayuda a mejorar la función endotelial y a estimular el colesterol HDL beneficioso. Tiene el potencial de prevenir la formación de coágulos sanguíneos, que pueden provocar un derrame cerebral o insuficiencia cardíaca. Las plaquetas de la sangre juegan un papel importante en los trastornos cardiovasculares. Los flavonoides presentes en el cacao poseen efectos agregantes antiplaquetas y modulan la hemostasia, que es la medida del tiempo que tarda la sangre en coagularse. Todos estos efectos sobre la salud ayudan a prevenir la proliferación de afecciones médicas como la aterosclerosis y la trombosis, que son algunas de las principales causas de enfermedades cardiovasculares más importantes.

14. Ayuda a tratar el estreñimiento crónico

Los estudios de investigación han demostrado que el consumo de polvo de cacao ejerce efectos terapéuticos en el tratamiento del estreñimiento crónico y las enfermedades de la función intestinal.

El consumo de productos de cacao ricos en fibra favorece el tránsito intestinal. En un estudio se observó que el consumo regular de cacao estimula la función intestinal al reducir el tiempo de evacuación, aumentando la frecuencia y favoreciendo una consistencia más blanda de las heces sin inducir ningún otro efecto secundario como malestar gastrointestinal o dolor abdominal.

15. Previene el cáncer

El cacao también ha demostrado tener efectos beneficiosos como inhibidor del crecimiento de las células cancerosas sin afectar el crecimiento de las células sanas normales. Los estudios han proporcionado evidencias sobre las cualidades quimiopreventivas y antiproliferativas ejercidas por los flavonoides y las procianidinas. Estos efectos curativos son extremadamente valiosos en el tratamiento de varios tipos de cáncer, incluidos el cáncer de colon y el de próstata.

16. Trata la anemia por deficiencia de cobre

La causa principal de la anemia crónica es la deficiencia de cobre en el cuerpo. El cacao es una de las fuentes naturales de cobre, puede mejorar el nivel de hemoglobina y es capaz de tratar todo tipo de enfermedades causadas por la deficiencia de cobre como la anemia, la neutropenia y la leucopenia.

17. Protege la piel

El cacao es efectivo para mantener una buena salud de la piel. El consumo de cacao ayuda a disminuir los efectos del eritema inducido por UV y reduce la rugosidad y la descamación de la piel. También ayuda a mejorar la elasticidad, la hidratación y la densidad de la piel. Un estudio confirmó que la epicatequina presente en el cacao ayuda a elevar la saturación de oxígeno de la hemoglobina, estimulando el flujo saludable de sangre en los tejidos dérmicos y contribuyendo a la protección fotográfica endógena. El cacao se usa en la preparación de varios productos para el cuidado de la piel.

18. Previene la deficiencia de magnesio

Otro beneficio de los componentes del cacao es en la prevención de los efectos nocivos de una deficiencia de magnesio en el cuerpo. El consumo regular de productos de cacao puede ser beneficioso para prevenir los efectos adversos causados ​​por una dieta que carece de magnesio durante un período prolongado.

Posibles efectos secundarios del cacao

La cafeína

El  cacao es una fuente de cafeína. Sin embargo, un exceso de cafeína puede provocar efectos secundarios, como insomnio y latidos cardíacos irregulares. También puede agravar los síntomas de las personas que ya sufren de trastornos de ansiedad o diarrea. El exceso de cafeína durante la lactancia puede causar irritabilidad y molestias abdominales en los bebés. También puede empeorar la condición de reflujo gastroesofágico y se recomienda evitarla antes de las cirugías para prevenir cualquier interferencia con el control del azúcar en sangre.

Reacciones alérgicas

El cacao puede causar reacciones alérgicas a aquellos que presentan una sensibilidad hacia él. Las alergias suelen ser reacciones cutáneas, migraña dolores de cabeza, trastornos digestivos, como gases y náuseas.

Interacciones con otros medicamentos

La cafeína puede influir en los efectos de ciertos medicamentos recetados antes de la prueba de diagnóstico asociada con el corazón. En general, se recomienda evitar las bebidas o los alimentos ricos en cafeína antes de tales exámenes cardíacos. Además de esto, el cacao también podría interactuar con las drogas para el asma, la depresión y la diabetes.

Referencias

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Beneficios del cacao para la mente y el cuerpo
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