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El área de Broca es una de las principales zonas de la corteza cerebral responsable de producir el lenguaje. Se encuentra en la en la tercera circunvolución frontal del hemisferio izquierdo, y corresponde a las áreas 44 y 45 de Brodmann: la pars triangularis (área de Brodmann 45) y la pars opercularis (área de Brodmann 44).  El área de Broca se conecta con el área de Wernicke mediante un haz de fibras nerviosas llamado fascículo arqueado (o arcuato).

Esta región del cerebro fue nombrada por primera vez en 1861 por el neurocirujano francés Paul Broca, quien descubrió la función de esta área mientras examinaba el cerebro de pacientes con dificultades de lenguaje. Fue él quien descubrió que desempeña un papel vital en la generación del habla articulada.

Localización anatómica del área de Broca

Como ya hemos dicho, esta área está ubicada en la zona  anterior  del cerebro. Direccionalmente, el área de Broca se encuentra en la porción inferior del  lóbulo frontal izquierdo y controla las funciones motoras relacionadas con la producción del habla.

El área de Broca se divide en dos subáreas principales: la triangular (situada en la parte anterior), que se encarga de la interpretación de varios tipos de estímulos (asociación plurimodal) y de la generación de las respuestas verbales, y la opercular (situada en la zona posterior, junto a la corteza motora), que se ocupa de solo un tipo de estímulo (asociación unimodal) y de coordinar los órganos del aparato fonatorio para la producción del habla.

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Funciones del área de Broca

El área de Broca se encarga de las siguientes funciones:

  • La producción del habla
  • Procesamiento del lenguaje
  • Control de neuronas faciales

El procesamiento del habla y el lenguaje son dos de las funciones más complejas del cerebro. Por este motivo hay varias áreas del cerebro que juegan un papel vital en la comprensión del habla y el lenguaje. El área de Broca nos ayuda a comunicar con precisión nuestras ideas a otros a través del habla. También está involucrada en la comprensión del lenguaje.

El área de Broca se encuentra conectada a otra área del lenguaje del cerebro conocida como área de Wernicke a través de un grupo de haces de fibras nerviosas llamado fascículo arqueado. El área de Wernicke, ubicada en el lóbulo temporal, procesa tanto el lenguaje hablado como el escrito.

Otra área del cerebro asociada con el lenguaje es la llamada gyrus angular o circunvolución angular. Esta área recibe información sensorial táctil del lóbulo parietal, información visual del lóbulo occipital e información auditiva del lóbulo temporal. La circunvolución angular nos ayuda a utilizar diferentes tipos de información sensorial para comprender el lenguaje.

Durante mucho tiempo se asumió que el papel del área de Broca estaba principalmente dedicado a la producción del lenguaje y no tanto a la comprensión del mismo. Sin embargo, hay evidencias que demuestran que el área de Broca también juega un papel importante en la comprensión del lenguaje. Los pacientes con lesiones en el área de Broca muestran, entre otros síntomas, incapacidad para utilizar correctamente la información sintáctica para entender el significado de las oraciones. Además, varios estudios de neuroimagen han mostrado la participación del área de Broca durante el procesamiento de oraciones complejas. Recientemente, en estudios realizados con imágenes de resonancia magnética funcional (RMF) que implican oraciones altamente ambiguas, se ha podido observar cómo la circunvolución frontal inferior se muestra más activada. Por lo tanto, el nivel de actividad en la circunvolución frontal inferior y el nivel de ambigüedad léxica son directamente proporcionales entre sí, debido a las mayores demandas de recuperación asociadas con el contenido altamente ambiguo.

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Por lo visto, existe una especialización anatómica en el área de Broca para la comprensión del lenguaje: la parte anterior es la responsable de comprender el significado de las palabras (semántica) y la parte posterior del área es la responsable  de determinar cómo suenan las palabras (fonología).

Las lesiones en el área de Broca

Las personas con daño en el área de Broca del cerebro pueden entender el lenguaje pero no pueden formar palabras o hablar con fluidez. Esta área, como ya hemos dicho, está conectada a otra región del cerebro conocida como área de Wernicke, que a su vez está asociada con el procesamiento y la comprensión del lenguaje.

Sin embargo, el área de Broca no sólo se encarga de emitir el lenguaje en un sentido estrictamente motor. Parece estar también involucrada en la capacidad para entender la gramática, incluso en sus aspectos más complejos.

Las lesiones en el área de Broca producen:

  • Reducción de la fluidez verbal, tanto en tareas fonológicas como en las semánticas. Por ejemplo, cuando se le pide a un paciente que enumere palabras que empiezan por una letra determinada o que pertenezcan a una categoría, los afectados presentan problemas para responder.
  • Problemas con la fluidez verbal alternante: por ejemplo, nombrar dos categorías semánticas alternativamente, como nombres de animales y nombres de ciudad.
  • Empobrecimiento del lenguaje: en casos extremos se puede llegar al mutismo, mientras que en otros casos se caracteriza por la hipolalia (disminución o retraso en la expresión verbal), con reducción en la expresión verbal.
  • Incapacidad para entender el significado de los refranes o de textos de mayor complejidad.

Afasia de Broca y Afasia de Conducción

El daño al área de Broca también da como resultado una afección llamada afasia de Broca. Las personas con afasia de Broca presentan dificultades con la producción del habla. Su discurso es lento y gramaticalmente incorrecto, consistente principalmente en palabras simples. Estas personas entienden el lenguaje pero tienen dificultades para articular y comunicar sus ideas verbalmente.

El acceso al vocabulario es muy limitado y la formación de sonidos es a menudo laboriosa y torpe. La persona puede entender el habla relativamente bien y ser capaz de leer, pero debe limitarse por escrito. La afasia de Broca a menudo se conoce como una “afasia no fluida” debido a la calidad de voz vacilante y esforzada.

El daño a las fibras nerviosas que conectan el área de Broca con el área de Wernicke da como resultado una afección llamada afasia de conducción. Estas personas tienen dificultad para repetir palabras o frases correctamente, pero son capaces de comprender el lenguaje y hablar de manera coherente.

El área de Broca: localización y función
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