Max Wertheimer era un psicólogo alemán y es reconocido por ser el creador de la psicología de la Gestalt. El enfoque Gestalt se centra en observar los eventos y las cosas como un todo, lo que sugiere que el todo era más que simplemente la suma de sus partes. Esto podría contrastarse con la escuela de pensamiento estructuralista, que se centró en desglosar las cosas hasta sus elementos más pequeños posibles.



Primeros años

Max Wertheimer nació en Praga, Checoslovaquia, en el año 1880. Su padre era educador y trabajó como director de una escuela local además de enseñar. Si bien inicialmente se intersó por la música, también se fascinó con la filosofía. Wertheimer originalmente estudió derecho en la universidad, pero pronto cambió a filosofía y psicología. En 1904, se graduó summa cum laude con un doctorado de la Universidad de Wurzburg.

El Fenómeno Phi

Enseñó en la Universidad de Francfort y allí llevó a cabo el primer experimento de esta nueva psicología. Después de observar cómo las luces intermitentes en una estación de tren creaban la ilusión de movimiento, se interesó cada vez más en el estudio de la percepción. Llamó a esta ilusión de movimiento el fenómeno Phi, que es el mismo principio en el que se basan las películas. Su experimento se basaba en el fenómeno del movimiento aparente, el denominado fenómeno Phi. El fenómeno Phi tiene lugar cada vez que asistimos a una proyección cinematográfica: una serie de fotografías aisladas estáticas adquieren movimiento para la percepción si se las presenta de determinada manera. Utilizando a tal fin un taquistoscopio, pudo probar que el fenómeno dependía de ciertos intervalos de tiempo críticos; y lo que es más importante, sostuvo que no podía explicárselo a partir de los elementos sensoriales aislados ni de ninguna otra serie de elementos psicológicos. Se trataba de una experiencia irreductible, en la cual la Gestalt o configuración total precedía a las partes. Con esta argumentación se opuso abiertamente a la escuela del estructuralismo y a las enseñanzas de Wilhelm Wundt.

Wertheimer estableció una serie de leyes de la organización perceptual, basándose en que las organizaciones perceptuales son innatas. Nuestra tendencia a percibir objetos al modo de configuraciones o totalidades organizadas es un elemento dado, que procede de la manera en que el sistema nervioso humano procesa los datos. La psicología de la Gestalt, pues, se funda básicamente en la doctrina del innatismo.



Cuando participaron en aquel primer experimento, Köhler y Koffka no conocían su finalidad. Al terminar la experiencia, Wertheimer les explicó de qué se trataba, y a partir de entonces se convirtieron en entusiastas partidarios de la psicología de la Gestalt, y trabajaron empeñosamente para difundir sus postulados. Con el tiempo, estos tres investigadores emigraron a Estados Unidos y fundaron la escuela de la Gestalt en este país.

Las leyes de Organización Perceptual de la Gestalt

Cuando aún residía en Alemania, Wertheimer entabló amistad personal con Albert Einstein y con la colaboración de éste sometió a estudio sus procesos creadores desde el punto de vista de la psicología de la Gestalt. Pudo demostrar así que a menudo la inspiración le venía a Einstein bajo la forma de una grandiosa idea (en esencia, una Gestalt), y que sólo posteriormente derivaba de ella los pormenores (p. ej., una fórmula específica). Wertheimer incluyó su análisis de los procesos creativos de Einstein en su libro Productive Thinking (1959).

Wertheimer estableció una serie de leyes de la organización perceptual, como la del cierre y la de la relación figura-fondo. Una premisa básica de ambas es que estas organizaciones perceptuales son innatas. Nuestra tendencia a percibir objetos al modo de configuraciones o totalidades organizadas es un elemento dado, que procede de la manera en que el sistema nervioso humano procesa los datos. La psicología de la Gestalt, pues se funda básicamente en la doctrina del innatismo.

Aplicando sus ideas a la psicología de la educación, Wertheimer sostuvo que era preciso enseñar a los niños conceptos globales, que contribuyeran a su intelección general, antes que inculcarles los detalles; porque cuando los pormenores les son enseñados primero, a menudo los alumnos se confunden y no logran comprender el significado de lo que aprenden.

Aportaciones a la Psicología

Como uno de los tres fundadores de la psicología de la Gestalt, Wertheimer tuvo una enorme influencia en el desarrollo de la psicología, así como en subcampos específicos, como la sensación y la percepción y la psicología experimental.

La psicología de la Gestalt se formó en parte como una reacción al atomismo de la escuela de pensamiento estructuralista. A diferencia del estructuralismo, que se centró en descomponer los procesos mentales en sus partes más pequeñas posibles, la psicología de la Gestalt adoptó un enfoque holístico. Según los pensadores de la Gestalt, el todo es mayor que la suma de las partes.

De esta escuela de pensamiento surgieron las leyes de la Gestalt de la organización perceptiva. Este conjunto de principios perceptuales explica cómo los objetos más pequeños se agrupan para formar otros más grandes.

Wertheimer ejerció mucha influencia en el medio científico pese a no ser un autor prolífico; en realidad, la difusión de la psicología de la Gestalt procede más bien de los escritos de Köhler. Dos importantes publicaciones de Wertheimer son su artículo germinal Estudios experimentales sobre la percepción del movimiento, publicado en Alemania en 1912, y el ya mencionado libro Productive Thinking (1959).

Gracias a su trabajo, la Nueva Escuela se convirtió en una de las principales escuelas de psicología durante la primera parte del siglo XX. El 12 de octubre de 1943, Wertheimer sufrió una embolia coronaria fatal en su casa de Nueva York. Muchas personas asistieron a un servicio conmemorativo celebrado en su honor en la Nueva Escuela varias semanas después de su muerte, incluido el famoso científico Albert Einstein.

El hijo de Wertheimer, Michael Wertheimer, también es un conocido psicólogo y profesor emérito de la Universidad de Colorado-Boulder.